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Définition et synonyme de : FONCTION SOCIALE

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Article publié par Encyclopaedia Universalis FONCTION SOCIALE Il existe en sociologie une longue tradition de recours à l'explication fonctionnelle. Parmi les pères fondateurs de cette discipline, Émile Durkheim (1858-1917) est très souvent considéré comme le pionnier du fonctionnalisme, dans la mesure où il fait fréquemment usage d'analogies avec la biologie. Si un fait social a une cause, il a aussi une fonction, laquelle doit toujours être recherchée dans le rapport que ce fait entretient avec quelque fin sociale. La société est dès lors considérée comme un tout organique, chacune de ses parties constitutives contribuant, à l'exemple des divers organes d'un corps vivant, au maintien des autres parties et à celui du corps social dans son ensemble. Durkheim lui-même, toutefois, reconnaissait la nécessité de tenir compte, à côté des explications de type fonctionnel, d'explications de type historique. Une explication de type fonctionnel rend compte de l'existence d'un fait ou de l'accomplissement d'une action dans la perspective de leurs conséquences, c'est-à-dire de leur contribution au maintien d'un ordre social stable. L'exemple le plus célèbre est fourni par le crime, dont la fonctionnalité consiste à engendrer une réaction sociale, menant à la punition, et, partant, à renforcer la cohésion de la société. De la même manière, les institutions religieuses ont pour fonction de créer et de conserver la solidarité sociale.
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FONCTION SOCIALE

Il existe en sociologie une longue tradition de recours à l'explication fonctionnelle. Parmi les pères fondateurs de cette discipline, Émile Durkheim (1858-1917) est très souvent considéré comme le pionnier du fonctionnalisme, dans la mesure où il fait fréquemment usage d'analogies avec la biologie. Si un fait social a une cause, il a aussi une fonction, laquelle doit toujours être recherchée dans le rapport que ce fait entretient avec quelque fin sociale. La société est dès lors considérée comme un tout organique, chacune de ses parties constitutives contribuant, à l'exemple des divers organes d'un corps vivant, au maintien des autres parties et à celui du corps social dans son ensemble. Durkheim lui-même, toutefois, reconnaissait la nécessité de tenir compte, à côté des explications de type fonctionnel, d'explications de type historique. Une explication de type fonctionnel rend compte de l'existence d'un fait ou de l'accomplissement d'une action dans la perspective de leurs conséquences, c'est-à-dire de leur contribution au maintien d'un ordre social stable. L'exemple le plus célèbre est fourni par le crime, dont la fonctionnalité consiste à engendrer une réaction sociale, menant à la punition, et, partant, à renforcer la cohésion de la société. De la même manière, les institutions religieuses ont pour fonction de créer et de conserver la solidarité sociale. Les explications de type historique, de leur côté, prennent en compte le développement chronologique des mêmes faits ou actions.

Fonction et système

Les fonctionnalistes, en sociologie et en anthropologie sociale, ont attribué aux fonctions un rôle quasi exclusif d'explication. Bronislaw Malinowski (1884-1942), par exemple, considère chaque élément d'une culture comme fonctionnel et intégré dans un système cohérent qui poursuit la satisfaction des besoins individuels et collectifs (Une Théorie scientifique de la culture, 1968, 1re éd. 1944). Cette vision se démarque de celle de Durkheim par ses aspects exagérément mécaniques.

Le nom qui reste le plus attaché à la conception fonctionnaliste des ordres sociaux est celui du sociologue américain Talcott Parsons (1902-1979), qui lui a donné le nom de structuro-fonctionnalisme. S'il doit survivre, un système social doit reposer sur quatre prérequis fonctionnels, à savoir : l'adaptation à l'environnement physique ; la capacité de réaliser ses objectifs à partir de l'organisation adéquate de ses ressources ; l'intégration, reposant sur des formes efficaces de coordination interne et de traitement des différences ; et la « latence » ou capacité de maintenance des éléments structurels, impliquant des moyens en vue de réaliser la stabilité du système. Chaque système, dès lors, développe quatre sous-systèmes spécialisés en vue de rencontrer ces exigences fonctionnelles : culturel, social, de la personnalité, et biologique (The Structure of Social Action, 1937). L'œuvre de Parsons apparaît comme une gigantesque construction rhétorique dont la vocation consisterait, selon ses critiques, à défendre et illustrer la société américaine baignant après la Seconde Guerre mondiale dans l'opulence et bénéficiant d'une cohésion sociale élevée, et de l'adhésion de la plupart de ses membres aux mêmes valeurs démocratiques.

Fonction manifeste et fonction latente

De manière moins métasociologique, Robert King Merton (1910-2003) a fondé l'analyse fonctionnelle sur une conception des faits sociaux comme « conséquences objectives » de besoins collectifs (Éléments de théorie et de méthode sociologique, 1966, 1re éd. 1944). Il propose de distinguer entre fonction « manifeste » et fonction « latente ». La première correspond, pour le maintien du système social, à un effet bénéfique qui est consciemment recherché par les acteurs sociaux, comme ce serait le cas des examens scolaires considérés comme mode de sélection des plus aptes à occuper des positions données. La seconde ne procède pas de la volonté intentionnelle des acteurs, tout en restant bénéfique au système ou sous-système considéré : il en irait ainsi du rôle joué par les examens scolaires dans le renforcement de la solidarité entre les étudiants et donc de leur contribution à l'homogénéité du système scolaire. Lorsque le système est affecté par des phénomènes nuisibles à son maintien, on parlera de dysfonction ou plus souvent de dysfonctionnement. Par exemple, pour de nombreux sociologues, l'inflation bureaucratique constitue une dysfonction par rapport aux institutions nécessaires pour administrer des sociétés à structures complexes et à population nombreuse.

Merton a également introduit la notion de substitut fonctionnel pour caractériser un élément d'un système qui remplit la même fonction qu'un autre élément dont la fonction manifeste correspond cependant plus explicitement à l'exigence du système : ainsi la télévision, dans notre civilisation, remplit-elle une fonction de contrôle social normalement dévolue aux forces de l'ordre.

Les critiques du fonctionnalisme

Le fonctionnalisme, en tant qu'école de pensée, a fait l'objet de critiques souvent vives. On lui a reproché son incapacité de rendre compte du changement social, des conflits au sein des sociétés, également que sa référence à la stabilité et à l'analogie organique le rendait idéologiquement conservateur. On l'a aussi traité de théorie consensuelle. Ces critiques sont parfois exagérées. La perspective de Parsons, entre autres, est évolutionniste, car elle considère le développement historique en termes de différenciation et de réintégration des systèmes et des sous-systèmes, ce qui est une manière de rendre compte du changement et de l'existence temporaire de conflits en attendant que l'intégration ait de nouveau lieu.

Les critiques fondamentales du fonctionnalisme, toutefois, ont été d'ordre épistémologique et ontologique. D'une part, on a avancé qu'une explication fonctionnaliste n'est pas une explication véritable dans la mesure où elle ne permet pas d'identifier les processus de causalité vraiment à l'œuvre. D'autre part, même pour certains théoriciens qui postulent l'existence d'un tout social qui surplombe celle de ses membres, il n'est pas possible d'attribuer aux sociétés les mêmes caractéristiques qu'aux êtres humains, notamment en ce qui concerne le thème des besoins. Pour d'autres encore, la notion de fonction ne soutient pas la comparaison avec celle d'action : les actions individuelles sont la seule réalité qui est offerte aux sociologues, et il est illégitime de considérer les systèmes sociaux comme ayant une existence indépendante de celle des individus.

Après avoir connu une éclipse réelle dans les années 1970, le fonctionnalisme a retrouvé de nos jours un certain regain d'intérêt. La notion de fonction a permis à Raymond Boudon (La Logique du social, 1979) de rendre compte des effets de rétroaction au sein d'un système. En outre, on a pu mettre en évidence l'importance de la réflexion sur les fonctions manifestes pour éclairer certaines formes de l'action, en particulier en matière de stratégie politique et d'énonciation des règles normatives au sein d'un parti, ce qui n'exclut évidemment pas l'existence de fonctions latentes, le clientélisme par exemple. En conclusion, « la notion de fonction requiert une critique permanente mais ne peut être éliminée de la démarche sociologique » (Pierre Ansart, Dictionnaire de sociologie, Le Robert-Seuil, 1999).

Auteur: CLAUDE JAVEAU
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