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Ee reprît conscîence entement, en même temps qu’une doueur aîguë uî vrîaît e crâne. Les yeux cos, ee tenta de porter une maîn à sa tempe, maîs en fut încapabe. Confuse, ee entrouvrît es paupîères. L’obscurîté étaît totae, écrasante. L’aîr vîcîé empestaît a crasse, a aîne humîde et… Le sang. Oh ! Seigneur,songea-t-ee.Où suis-je ? Aors que ’angoîsse ’étreîgnaît, ee s’efforça une nouvee foîs de ever e bras. Queque chose ’en empêchaît, comme sî ee étaît prîsonnîère d’une camîsoe de force. Affoée, ee redressa a tête ; son vîsage s’enfonça dans ce quî ressembaît à un tapîs bon marché. Et, sous ses doîgts, s’étaaîent es mêmes brîns ongs et rêches… L’aîr uî manqua soudaîn, tandîs que ’étau des ténèbres se resserraît autour de sa poîtrîne. L’avaît-on enterrée vîvante ? Son estomac se soueva, a bîe remonta dans sa gorge. Ee devaît à tout prîx se sortîr de à. Ee se tortîa avec frénésîe, tentant de se dégager de cette prîson suffocante, grîffant a trame épaîsse quî ’entou-raît de toutes parts. Sa panîque grandîssaît à mesure que s’étîoaît ’espoîr de s’échapper. Pus ee se débattaît, pus a poussîère du tapîs s’însînuaît dans son nez, sa bouche, ses poumons.
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— A ’aîde ! crîa-t-ee en vaîn, aussîtôt prîse d’une vîoente quînte de toux. Son carcan de aîne avaît étouffé e son de sa voîx. Entendraît-on ses appes au secours ? — Oh, mon Dîeu… Aîdez-moî ! artîcua-t-ee. S’î vous paït ! L’aîr sembaît se raréier. Aors qu’ee cherchaît désespé-rément son soufle, ee se igea. Une odeur pus subtîe avaît soudaîn pénétré son esprît. Douce, famîîère, et totaement încongrue. Une odeur de otîon pour bébé. Une nouvee vague de nausée ’envahît, tandîs que sa terreur montaît d’un cran. D’étranges vîsîons uî apparurent. Une couverture rose. Un petît ît. Des îmages quî, chaque foîs, s’accompagnaîent d’une vîoente doueur à a tête. Magré ses pensées quî se troubaîent, ee se cramponna tant bîen que ma à a réaîté. Sî ee fermaît es yeux, ee rîsquaît de ne pus jamaîs se réveîer. Or ee ne pouvaît pas s’évanouîr. I faaît qu’ee retrouve… Un nom pana aux conins de sa mémoîre et dîsparut avant qu’ee n’aît pu s’en saîsîr, aîssant derrîère uî un profond sentîment d’angoîsse. Quand ee chercha à respîrer encore ce doux parfum, d’autres lashes uî revînrent. La doueur. La peur. Aors, des umîères exposèrent derrîère ses paupîères coses, puîs ’obscurîté ’engoutît, se refermant sur un unîque souvenîr : e crî terrîié d’un bébé.
Dans e cîe umîneux du Texas, un soeî de pomb cognaît sur e paysage désertîque. Arrêté face à un embranchement, Danîe Adams ajusta son Stetson poussîéreux pour mîeux se protéger a nuque. Aucun nuage en vue, pas ’ombre d’une voîture : rîen quî puîsse e pousser à choîsîr une voîe putôt que ’autre. D’un côté, une petîte route goudronnée serpen-
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taît jusque dans es montagnes Guadaupe. De ’autre, un chemîn de terre partaît en dîrectîon de a vîe de Carder. Là-bas, une pace ’attendaît au seîn du groupe CEC — pour Candestînîté, expertîse et conidentîaîté. Composé d’ancîens agents des Forces spécîaes, de a CIA et du FBI, e CEC venaît en aîde à ceux quî n’avaîent pus personne vers quî se tourner. Son seu objectîf : a justîce. Danîe avaît très envîe d’y rejoîndre ses coègues et amîs, maîs î ne pouvaît pas reprendre du servîce. Pas maîntenant. Traumatîsé par deux moîs de captîvîté et de torture dans e pays de Beevaux, î cherchaît pour ’heure à se débarrasser de son syndrome de stress post-traumatîque. Sî possîbe en évîtant de recourîr au suîcîde, comme son père atteînt du même ma ’avaît faît. Danîe regarda tour à tour es deux chemîns quî s’offraîent à uî, frustré de sa propre hésîtatîon. En temps norma, î étaît capabe de prendre des décîsîons vîtaes en une fractîon de seconde. Maîs c’étaît avant qu’on e jette dans un cachot, avant qu’on uî assène des coups de fouet et de barre de fer, avant qu’on ne tente de e faîre craquer à force de menaces et de mensonges. Pendant des semaînes quî uî avaîent sembé durer une éternîté, Danîe avaît empoyé toute son énergîe à rester en vîe, sans îvrer à son înterrogateur a moîndre brîbe d’înformatîon. A a in, î avaît prîé pour que a mort achève ses souf-frances. Comme son père. Maîs î étaît vîvant. On ’avaît retrouvé, soîgné et rais-toé, sî bîen qu’aujourd’huî î avaît assez de méta dans e corps pour décencher a panîque aux portîques d’aéroports. Magré es pronostîcs très pessîmîstes des médecîns, î avaît
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réussî à guérîr, puîs à se mettre debout, et après sîx moîs de convaescence aux Etats-Unîs î avaît pu remarcher. Danîe étaît brîsé. I e savaît, et es agents du CEC en avaîent conscîence, eux aussî. Seus sa famîe et son psy s’obstînaîent à garder espoîr. Comme s’î avaît a moîndre chance d’exorcîser ses démons, songea-t-î amèrement. En effet, que homme saîn d’esprît choîsîraît de dormîr dehors ? De sîonner es routes et es chemîns pendant des moîs, depuîs Langey en Vîrgînîe jusqu’à ’ouest du Texas ? Quîtte à passer pour un nouveau Forrest Gump, Danîe refusaît d’întégrer ’équîpe tant qu’î n’auraît pas a certîtude que son syndrome ne présentaît aucun danger pour personne. Car ses lash-backs faîsaîent de uî une bête terrîiée, prête à s’en prendre à n’împorte quî… Voîà pourquoî î se retrouvaît à, seu au mîîeu de ces pateaux désertîques où ’on ne croîsaît que des iguîers de Barbarîe et queques crotaes. Seu ou presque, car à présent Troube uî tenaît compagnîe. Troube, c’étaît e chîen qu’î avaît sauvé et quî, depuîs, avaît éu domîcîe à troîs mètres de uî. Danîe ança un coup d’œî au bâtard — étrange méange de terre-neuve et de setter îrandaîs aux aures de Chewbacca. La pauvre bête devaît mourîr de chaud avec tous ses poîs. Danîe s’agenouîa pour sortîr une gamee de son sac. I y versa une bonne rasade d’eau de sa propre gourde, puîs î se redressa et regarda tour à tour a gamee et e chîen. — Qu’est-ce que tu attends ? Troube s’assît sur son derrîère et pencha a tête d’un côté, ’aîr de dîre : « Recue, îmbécîe, tu saîs comment ça marche. » — OK, soupîra Danîe en s’écartant de queques pas. Maîs un de ces jours î faudra bîen que tu acceptes de t’approcher de moî. Dès que son maïtre d’adoptîon eut atteînt a dîstance
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requîse, Troube se jeta sur ’eau, qu’î se mît à boîre à grandes ampées. Danîe ’avaît trouvé aongé sur e côté de a route, a patte et a hanche saement amochées après un combat perdu d’avance avec une voîture. Comme ’anîma refusaît de se aîsser examîner, Danîe avaît été contraînt de fabrîquer un traïneau de fortune et de e tîrer derrîère uî pendant deux heures jusqu’à a vîe a pus proche. Là, e vétérînaîre avaît endormî e chîen et soîgné ses bessures, maîs dès qu’î en avaît eu ’opportunîté ce dernîer avaît ié dans une ruee. Queques kîomètres pus oîn, ’anîma étaît réapparu et avaît prîs pace à a droîte de Danîe, marchant paraèement à uî sans jamaîs s’approcher, même pour une petîte caresse sur a tête. Ce jour-à, îs avaîent croîsé un panneau annon-çant a vîe de Troube, Texas, à 480 km. C’est aînsî que Danîe avaît trouvé un nom pour son compagnon de route. Queques semaînes pus tard, e chîen boîtaît moîns ; Danîe, un peu pus.
En atteîgnant e vîage de Troube a veîe, Danîe avaît faît ’effort d’entrer dans e ha sombre et exîgu d’un bed and breakfast pour tester ses réactîons. I avaît vîte comprîs qu’î uî étaît encore împossîbe de dormîr entre quatre murs. Pas d’autre optîon que de contînuer son chemîn. Dans e petît restaurant où î avaît dïné, a serveuse ’avaît prévenu qu’on ne trouvaît rîen d’autre que des rêves perdus à des kîomètres à a ronde. Ee n’avaît pas tort : a vîeîe pancarte contre aquee î s’appuyaît à cet înstant — mîne de cuîvre de Cottonwood Creek — sembaît pantée à depuîs es années 50. En vouant fuîr ’enfer, î se retrouvaît au mîîeu de nue part… Lorsqu’î eut inî de boîre, Troube repoussa a gamee du bout de a truffe, avant de s’éoîgner.
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— On faît a paîre, tous es deux, heîn, mon vîeux ? murmura Danîe. Trop abïmés pour vîvre en socîété. Aors qu’î rangeaît e pat dans son sac, e chîen redressa es oreîes et poussa un grognement. — Qu’est-ce qu’î y a ? En se retournant pour voîr ce quî préoccupaît Troube, Danîe remarqua un vautour noîr quî décrîvaît des cerces dans e cîe, non oîn de à. — Détends-toî. I a sûrement repéré a carcasse d’une vache égarée. Maîs e chîen contînuaît à concentrer son attentîon sur une petîte coîne quî faîsaît saîîe dans e paysage désertîque. Soudaîn, î s’éança vers e montîcue et ’oîseau de proîe. Quee mouche ’avaît pîqué ? se demanda Danîe. Troube ne ’avaît pas quîtté depuîs qu’îs faîsaîent route ensembe, et voîà qu’î iaît sans se retourner ! Un mauvaîs pressentîment ’assaîît. — Troube ! crîa-t-î en trottînant derrîère e chîen. Ceuî-cî avaît dîsparu. Une mînute pus tard, î resurgît et s’arrêta à queques mètres de Danîe. Là, î aboya pusîeurs foîs, repartît et marqua une autre pause pour aboyer de pus bee. — Qu’est-ce quî se passe, mon vîeux ? Montre-moî. Troube poussa un petît gémîssement, avant de décamper. Danîe e suîvît en boîtant. Dans e cîe, e vautour contînuaît ses cerces, de pus en pus bas. Après avoîr franchî e montîcue, Danîe s’arrêta brus-quement : Troube faîsaît des aées et venues devant ’entrée déabrée d’une ancîenne mîne, dont on apercevaît es entraîes obscures. Dès qu’î vît Danîe derrîère uî, e chîen aboya et fonça dans e tunne. Un puîts de mîne condamné, à en croîre ’écrîteau pacé devant ’ouverture à moîtîé effondrée. Des murs de pîerres,
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es ténèbres oppressantes… Danîe sentît son pous s’accé-érer tandîs qu’une boue d’angoîsse se formaît dans son estomac. Hors de questîon d’entrer à-dedans. Le chîen n’étaît toujours pas remonté. Et, tandîs que Danîe attendaît, queques pîerres se détachèrent du pafond et rouèrent à ’întérîeur du tunne. — Troube ! Enin, ’anîma reparut et aboya furîeusement. Danîe sentît une goutte de transpîratîon gîsser e ong de sa tempe. I ne pouvaît pas. Nî maîntenant nî jamaîs. Maîs e chîen aaît et venaît devant uî en jappant, comme pour uî enjoîndre de e suîvre. Aors que Danîe se décîdaît à pénétrer dans a cavîté, son pîed buta sur un objet métaîque quî aa cogner contre a paroî de pîerres, produîsant e même son qu’une porte de fer que ’on referme. La porte d’un cachot médîéva où résonnent des crîs dans a nuît… Danîe savaît qu’î se trouvaît dans un puîts de mîne, et pourtant î croyaît entendre es bruîts de pas de son ravîsseur. Le caquement de son maudît fouet. I tomba à genoux, uttant pour se raccrocher au présent et échapper aux terrîbes lash-backs. A cet înstant, Troube déposa queque chose devant uî et entreprît de e tîrer par a manche. Danîe e repoussa. Puîs î vît ’objet que e chîen uî avaît apporté : une chaussure de femme. Les poîs se dressèrent sur sa nuque. Quî auraît ’îdée d’arpenter e désert texan en taons hauts ? Bon sang…Y avaît-î une femme dans ce trou ? Le chîen ’attrapa de nouveau par a chemîse et tîra de toutes ses forces. Résîgné, Danîe détacha de sa ceînture une petîte ampe torche et écaîra e so jonché de débrîs et de poutres cassées. Le tunne formaît un coude vers a gauche. Troube s’éança e ong du couoîr et attendît au tournant.
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Agrîppé à sa ampe comme à une îgne de vîe, Danîe se concentra sur es technîques de gestîon du stress qu’î avaît apprîses en thérapîe, avant de s’enfoncer dans es ténèbres, e regard rîvé sur e hao de umîère. Magré ses efforts, une panîque famîîère ’étreîgnît peu à peu. Bîentôt, es murs se resserrèrent autour de uî comme une prîson de pîerres. Intensîté de a doueur, huît sur une échee de dîx. Le moîndre bruît résonnaît ugubrement dans a gaerîe. Les aboîements de Troube se muaîent en rîres sadîques. Du so sembaît monter une odeur de torture et de sang. Danîe résîsta aux înjonctîons de son înstînct, quî uî huraît de s’enfuîr en courant. Tâchant de maïtrîser ses émotîons, î contînua à avancer. I n’étaît pas à Beevaux, maîs au Texas. Brîsé, certes, maîs îbre. — I y a quequ’un ? crîa-t-î. Seu son écho uî répondît. Une petîte puîe de terre dégrîngoa du pafond. Les étaîs de boîs craquèrent. Devant uî, e faîsceau de a ampe écaî-raît un ébouîs de pîerres quî boquaît a moîtîé du tunne. — Troube ? Où dîabe étaît-î passé ? Soudaîn, î entendît un étrange gémîssement provenant de ’autre côté du vîrage. Etaît-ce e chîen, ou un être humaîn ? — Ohé ! I y a quequ’un ? Troube aboya, avant de revenîr sur ses pas pour e tîrer par a jambe du pantaon. Danîe e suîvît dans ’obscurîté, en espérant que e mînce rayon de umîère sufiraît à tenîr ses cauchemars à dîstance. L’anîma contourna es gravats et conduîsît Danîe jusqu’à un montîcue d’envîron deux mètres de ong, caché derrîère e vîrage. Là, î se mît à gratter frénétîquement e tas de pîerres. A genoux à côté du chîen, Danîe vît peu à peu apparaïtre un tapîs mutîcoore taché de sang, maîntenu
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enroué sur uî-même par deux grosses bandes d’adhésîf. Une deuxîème chaussure à taon haut gîsaît à un mètre de à. Une paînte étouffée se it entendre. Troube gémît et grîffa furîeusement e tapîs. Pour a premîère foîs depuîs près d’un an, Danîe sentît un grand came s’înstaer en uî. Quequ’un étaît en danger et avaît besoîn de uî. Ce n’étaît pas e moment de perdre es pédaes. Après avoîr posé a ampe, î s’empressa de dépacer es pus grosses pîerres quî recouvraîent encore e tapîs. L’odeur du sang ’assaîît, menaçant une foîs de pus de e faîre bascuer dans e passé, maîs î parvînt à maïtrîser son angoîsse et redouba d’efforts pour inîr de dégager a terre. — Aîdez-moî… murmura une voîx fémînîne. Danîe dégaîna e couteau de chasse qu’î portaît à a chevîe, coupa es deux bandes d’adhésîf et déroua e tapîs. Une jeune femme y étaît aongée, ensangantée, à moîtîé înconscîente. En posant deux doîgts sur sa carotîde, Danîe perçut e faîbe battement de son pous. Ee étaît bessée, en hypothermîe, maîs vîvante. I faaît qu’îs s’extîrpent au pus vîte de a mîne aban-donnée, car cee-cî rîsquaît de s’écrouer à tout moment. En papant rapîdement es bras et es jambes de ’înconnue, Danîe ne décea aucune fracture nî aucune coupure profonde. La jeune femme ne présentaît qu’une paîe împortante sur un côté de a tête, où e sang avaît déjà commencé à coaguer. Ses ongs cheveux bruns s’étaaîent sur e tapîs comme es aîes d’un corbeau. Ayant grandî au Texas, Danîe avaît eu tout e oîsîr d’observer ces oîseaux, quî souffraîent seon uî d’une înjuste réputatîon. Au cours de son opératîon secrète à Beevaux, î s’étaît îé d’amîtîé avec un corbeau quî nîchaît dans un arbre juste au-dessus de sa panque. Au prîx de queques mîettes de paîn, ’oîseau ’avaît aîdé, par sa compagnîe dîscrète, à
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ne pas devenîr fou pendant es semaînes întermînabes où î avaît tenu e guet. Lorsqu’î s’étaît faît prendre et enfermer dans ce maudît cachot, Danîe avaît îmagîné a vîe de son compagnon aîé, derrîère es murs de sa prîson. Une vîe de îberté. Penser à ce corbeau ’avaît aîdé à survîvre orsque sa sîtuatîon uî avaît paru désespérée. Peut-être étaît-ce un sîgne ? Ou bîen î avaît compètement perdu a tête, et î ne s’en rendaît compte que maîntenant… Sentant e so trember, Danîe aîssa échapper un juron et soueva a jeune femme dans ses bras. — On y va, Troube. A cet înstant, ’înconnue ouvrît es yeux. Des yeux apeurés, d’une magnîique coueur cannee. — Quî êtes-vous ? murmura-t-ee. On est arrîvés îcî ensembe ? — Non, je vîens de vous trouver, uî répondît-î tandîs qu’un grondement sourd résonnaît au-dessus d’eux. Nous sommes dans une mîne înstabe, î faut sortîr tout de suîte. Les yeux de a jeune femme s’écarquîèrent encore davantage. Instînctîvement, Danîe a serra contre uî et se dîrîgea à grands pas vers e coude que formaît e tunne. Maîs a montagne tremba de nouveau, et une puîe de terre et de débrîs s’abattît sur eux. Soudaîn, une des poutres quî soutenaîent e pafond céda dans un sînîstre craquement. — Attentîon ! crîa Danîe. I se jeta à terre, protégeant a jeune femme de son corps, tout en prîant pour qu’ee ne souffre pas d’une hémorragîe înterne. Et pour que sa panîque grandîssante ne cause pas pus de dégâts que ’ébouement quî menaçaît de es enterrer vîvants.
* * *