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Traduit de l’anglais (États-Unis) par Catherine Plasait
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Titre original TRIUMPH Éditeur original First published by Signet, an imprint of Dutton NAL, a member of Penguin Putnam Inc.
Heather Graham Pozzessere, 2000 Pour la traduction française Éditions Jai lu, 2001
À la belle Donna Rausch, Avec mon affection, mes remerciements, et tous mes vœux de bonheur.
PROLOGUE Ravages
Automne 1864. Côte Ouest de la Floride, près de Tampa Bay
Ce soirlà, le ciel était sombre, avec des traînées écarlates qui sattardaient au milieu des nuages gris. La lune ellemême semblait sembraser de cette lumière irréelle. Tia McKenzie frissonna, saisie dun pénible pressentiment. Le sang qui ruisselait sur cette terre déchirée paraissait envahir la nuit et se refléter sur la maison qui se dressait devant elle. Autrefois, Ellington Manor avait été lexemple type des riches plantations du Sud. Naguère, les colonnes du porche étaient peintes de frais, et les élégantes en montaient gracieusement les marches. Vêtues de soie, de satin et de velours, elles riaient, dansaient, badinaient et rêvaient au Prince Charmant. Ensuite était venu le temps où les troupes sudistes sentraînaient sur la pelouse et où les beaux garçons lançaient leurs cris de guerre. Puis ces superbes jeunes gens avaient été mobilisés, sétaient battus et étaient morts par dizaines de milliers. En regardant la façade décrépite et le jardin envahi par les mauvaises herbes, Tia eut soudain les larmes 9
aux yeux. Jeune fille, elle sétait rendue à de nom breuses réceptions à Ellington Manor. Elle y avait dansé et sy était amusée. Mais la guerre lui avait ravi sa belle insouciance. Aujourdhui, les murs de la belle maison étaient gris, la pelouse trop haute, les marches du perron cassées, les vitres brisées, et les araignées tissaient leurs toiles là où jadis se nouaient des intrigues amoureuses. Le vieux capitaine Elling ton était mort à Manassas, et le jeune capitaine Ellington, qui aurait dû hériter du manoir, avait été abattu à Shiloh. Sa famille navait pu récupérer son corps. Liza Ellington, qui adorait la demeure, ne laurait jamais laissé tomber en ruine, mais elle sétait engagée comme infirmière et avait contracté une maladie mortelle en soignant les soldats. Elle, au moins, avait été enterrée dans le caveau familial. À présent, elle reposait aux côtés de son père, à larrière de la maison. Pourtant, ce soirlà, il y avait de la lumière dans la grande demeure. Le colonel Raymond Weir, des troupes de Floride, était là. Raymond, lami de Tia, son compatriote, celui qui était venu danser ici, qui avait courtisé la toute jeune fille quelle était alors. Depuis, elle lavait revu et savait quil était toujours aussi amoureux delle. Ses sentiments étaient même devenus plus sérieux, avec le temps. Normalement, elle aurait dû approuver la cause quil défendait, sil navait eu un but précis : éliminer un sympathisant notoire de lUnion. Oui, elle aurait dû comprendre, épouser sa colère. Sauf que Sauf que le sympathisant de lUnion était son père. Tia entendait les hennissements des chevaux du côté ouest de la vaste maison. Apparemment, les hommes de Weir se préparaient à partir. Cétait bien ce quon lui avait dit. Cinq compagnies, dont 10
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