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Introduction
e La notion de service public occupe, depuis le début duXXsiècle, une place tout à fait particulière dans la société française. Les dirigeants politiques ou syndi caux s’y réfèrent quotidiennement dans leurs discours. Les Français, à l’occa sion d’enquêtes d’opinion, font preuve à son égard d’un attachement viscéral. On peut dire, dans ces conditions, sans crainte d’exagération, que le service public constitue, en France, un véritable mythe, « c’estàdire une de ces images fondatrices, polarisant les croyances et condensant les affects, sur lesquelles 1 prend appui l’identité collective ». Trois dimensions, au moins, nous semblent s’y trouver associées.
La première, la plus répandue dans l’esprit du grand public, est sociale. Le ser vice public est perçu comme l’ensemble des activités prises en charge par les pouvoirs publics, dans un but d’intérêt général, et destinées à assurer la satisfac tion des besoins essentiels de la population. Il constitue donc un instrument pri vilégié de maintien d’un certain degré de solidarité et de cohérence au sein de la société française, aussi bien entre les différents groupes sociaux qui la composent qu’entre les différents territoires qu’elle habite. De ce point de vue, il contribue, dans le cadre d’une économie libérale, à corriger les défaillances, les insuffisances ou les excès du jeu du marché. Aujourd’hui, le service public, « vecteur de l’interdépendance sociale » selon le mot de Léon Duguit, constitue le moteur de la lutte en faveur de la réduction de la fracture sociale qui s’est développée, de façon particulièrement préoccupante, ces dernières années dans notre pays. Significativement, on le trouve au cœur des nombreux dispositifs de lutte contre les exclusions et de soutien aux catégories de personnes les plus défavorisées. Il constitue aussi un atout de poids dans la résorption de la frac ture territoriale menaçant la France, avec la véritable désertification de certaines zones rurales et le développement de ghettos urbains aux portes des grandes agglomérations.
1. J. Chevallier,Le service public, PUF, Que saisje ? nº 2359, 1997, p. 3.