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Études traditionnistes

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113 pages

On ne pourrait définir l’homme comme un animal boycottant, les créatures inférieures pratiquant aussi l’art du Boycottage. Le troupeau, si l’on en croit le proverbe, boycotte le cerf chargé d’années ; les moutons, les oiseaux, les poissons eux-mêmes — pensons-nous — ont le sens et l’esprit d’éviter et de fuir les membres malades ou malheureux de leur société, et se conduisent presque comme des chrétiens. En Europe, le boycottage fleurit tout particulièrement, chez les Irlandais.

Fruit d’une sélection réalisée au sein des fonds de la Bibliothèque nationale de France, Collection XIX a pour ambition de faire découvrir des textes classiques et moins classiques dans les meilleures éditions du XIXe siècle.


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À propos de Collection XIX

Collection XIX est éditée par BnF-Partenariats, filiale de la Bibliothèque nationale de France.

Fruit d’une sélection réalisée au sein des prestigieux fonds de la BnF, Collection XIX a pour ambition de faire découvrir des textes classiques et moins classiques de la littérature, mais aussi des livres d’histoire, récits de voyage, portraits et mémoires ou livres pour la jeunesse…

Édités dans la meilleure qualité possible, eu égard au caractère patrimonial de ces fonds publiés au XIXe, les ebooks de Collection XIX sont proposés dans le format ePub3 pour rendre ces ouvrages accessibles au plus grand nombre, sur tous les supports de lecture.

Andrew Lang

Études traditionnistes

AVANT-PROPOS

L’auteur du présent volume, M. Andrew Lang, est un des écrivains contemporains qui ont contribué le plus puissamment à rectifier et à développer les études traditionnistes dans la Grande-Bretagne.

Né en 1844, dans le district rural de Selkirk, en Ecosse, il y prit, dès son enfance, le goût des contes et des chants populaires, si nombreux en ce pittoresque pays illustré par Walter Scott.

« Les soirs d’été, dit-il dans l’introduction d’un de ses ouvrages, quand la tombée de la nuit arrêtait nos parties de cricket, nous aimions à nous rassembler près des granges et à nous raconter des histoires. Un de nous en avait une collection extraordinaire ; je suis certain qu’elle provenait tout entière de la tradition oraie. Quelques vieilles dames de ma famille nous amusaient par d’anciens récits ; et nous dévorions avec passion de petites brochures à deux sous, contenant chacune un conte et une grossière gravure sur bois. »

Il commença ses études classiques à l’Académie d’Edimbourg, les continua à Saint-Léonard’s Hall, Université de Saint-André, puis au Balliol-College d’Oxford, pour les terminer comme Fellow au Merton-College en 1868. Avec cette éducation forte et complète, il consacra sa vie à la littérature. Caractère indépendant et actif, intelligence ouverte et lucide, cerveau encyclopédique, il entra solidement armé dans la carrière militante du journalisme. Là, il pouvait évoluer à l’aise, se maintenir en contact direct avec le public, exposer au grand jour des idées neuves, exercer une franche et utile influence sur l’esprit du siècle. Dans les tentatives les plus diverses, il obtint les plus légitimes succès. Poète et penseur, érudit et polémiste, il fut bientôt classé au premier rang.

Ses traductions d’Homère, de Théocrite, de Bion et de Moschus, montrent, avec un charme singulier, combien l’antiquité classique lui est familière, quel sens juste il a de la beauté grecque et des moyens de l’interpréter en langage moderne. Parmi les œuvres qui ont consacré sa réputation de poète original, il faut citer les Ballads and Lyrics of old France, les Ballades in blue China, l’exquise et humoristique Helen of Troy, enfin les Rhymes à la mode dont mainte page est une merveille de grâce légère, de sentiment juste et délicat.

Au milieu de ses travaux de littérature artistique, l’inspiration ingénue des inconscients avait toujours eu pour lui un attrait particulier. Cette sympathie passionnée pour le Folklore et la Mythologie est sensible dans toutes ses productions, et semble la note dominante de son tempérament d’écrivain. C’est surtout comme traditionniste qu’il est universellement connu ; il doit à ses travaux sur l’esprit populaire sa véritable popularité. De ses nombreuses études, publiées d’abord à la Saturday Review, il a fait ultérieurement des livres d’une haute valeur documentaire et critique : Custom and Myth, Myth, Ritual and Religion, et l’essai intitulé Mythology, qui a été si bien traduit en français par M. Léon Parmentier, avec une remarquable notice de M. Charles Michel, professeur à la Faculté des Lettres de Gand. M. Lang, en bibliophile consommé, a reproduit, d’autre part, la première édition des Contes de Perrault, et a restitué une ancienne interprétation anglaise du roman d’Apulée : Marriage of Cupid and Psyche. Pour chacune de ces deux dernières publications, il a écrit une préface, qui, à elle seule, formerait un ouvrage complet et de tous points recommandable. N’oublions pas la belle édition d’Aucassin et Nicolette qu’il a fait paraître à Londres en 1887.

Alliant une intelligence claire et logique au tempérament positif et pratique de la race anglosaxonne, M. Lang se distingue par de hautes aptitudes à l’analyse et à la synthèse, dons peu communs en Angleterre, qui tiennent plutôt à notre terroir français. Il possède à la fois les qualités maîtresses de l’artiste et du savant ; il manie avec une égale autorité les éléments concrets et les abstractions.

C’est grâce à cette double faculté, qu’il a pu ouvrir de si vastes horizons à l’étude du Folklore, lui donner une impulsion si énergique, l’organiser d’une façon définitive, et lui assurer, en dehors de tout exclusivisme, toute la force probante que comporte la plus large méthode expérimentale, résumée en idées générales d’une simplicité souveraine et d’une irrésistible clarté. Pour une telle œuvre, pour une œuvre tout ensemble si complexe et si homogène, il fallait un ouvrier selon la formule du bon Térence, un homme à qui rien d’humain ne fût étranger. M. Lang se rapproche à souhait de cet idéal : aussi a-t-il compris et fait comprendre admirablemement ce qu’il y a d’essentielle et universelle humanité en la tradition de tous les pays et de tous les siècles. Précisons le rôle qu’il a joué dans l’évolution si rapide d’une science toute neuve encore.

Les anciens ont expliqué les fables populaires de deux façons : 1° Suivant le système allégorique, qui, par une interprétation plus ou moins arbitraire, découvrait dans chaque fable un symbole ; 2° suivant le système historique ou système d’Evhémère, qui ne voyait dans les aventures des dieux, demi-dieux et héros, que de l’histoire transformée en légende. Avec un peu de complaisance et d’ingéniosité, on expliquait ainsi toute la mythologie, mais sans que jamais l’explication fût bien justifiée. Les deux systèmes, également empiriques, laissaient un libre champ à la fantaisie individuelle des interprétateurs, de telle sorte qu’à une parcelle de vérité ils devaient mêler presque toujours des accumulations d’erreurs.

De nos jours, ces deux sytèmes, renouvelés par la science, ont donné naissance, le premier à l’école philologique dont le protagoniste est M. Max Müller ; la seconde, au néo-évhémérisme de M. Herbert Spencer.

La méthode étymologique de M. Max Müller, préconisée en France par MM. Bréal et Darmesteter, explique les mythes par l’influence du langage sur la pensée humaine. Numina nomina. Les divinités seraient simplement des mots, qui, après avoir été inventés pour signifier tels ou tels objets ou phénomènes, auraient ensuite représenté les forces naturelles animant ces phénomènes ou ces objets : « Une métaphore primitive lance le mythe, que développent les hasards de la destinée » La mythologie ressemblerait ainsi à une forêt profonde, sortie de la semence répandue à tous les vents par les fleurs de la rhétorique originelle.

Un tel nominalisme est inadmissible. Les spécialistes éminents qui l’ont créé et soutenu, ont été abusés par l’exclusivisme étroit et absorbant de leur spécialité scientifique. Ne s’occupant que des mots, c’est aux mots qu’ils ont tout rapporté. Infiniment trop subjectifs, il prêtent leur âme civilisée aux peuples sans civilisation ; et les sauvages ne leur semblent jamais assez sauvages pour croire qu’un nuage soit un monstre vomissant des flammes. En outre, rien n’est élastique comme les étymologies. Maniant et groupant les vocables à leur guise, les étymologistes en ont tiré tous les résultats qu’ils désiraient.

Dans les mythes les plus réfractaires, Kuhn et ses disciples retrouvent sans cesse l’Ouragan, tandis que Max Müller et son école y voient invariablement l’Aurore. Les uns et les autres font de la pluie ou du soleil avec toutes les fables qu’ils interprètent, comme certains malades tournent en sucre ou en bile tous les aliments qu’ils digèrent. « Les mythes sont les maladies du langage ! » disent-ils, sans soupçonner que les véritables infirmités sont en eux-mêmes. Ils prennent pour la cause du mythe l’instrument qui a servi à le créer. Ils voient fort bien la métaphore d’où est venu le mythe, mais ils ne considèrent point l’état d’âme qui devait produire et a produit cette métaphore. Si, par exemple, les sexes divers attribués aux vocables ont produit les sexes divers attribués aux divinités, c’est évidemment que la pensée humaine, préludant par l’animisme à l’anthropomorphisme, avait prêté tout d’abord le genre masculin ou le genre féminin aux objets représentés par les vocables. L’homme primitif interprète instinctivement par analogie supposée avec lui-même, la nature des êtres d’une autre espèce ou d’un autre règne : l’objet dont l’apparence est analogue à celle d’une personne humaine sous l’influence de telle sensation, de tel sentiment ou de telle idée, lui semble avoir la même personnalité, avec cette sensation, ce sentiment ou cette idée.

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