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Voyage en Algérie - Ou Études sur la colonisation de l'Afrique française

De
406 pages

Si l’on veut avoir une idée nette de la région que nous voulons rendre a la civilisation, il faut connaître sa configuration, son sol, son climat. ses productions. Nous allons présenter quelques aperçus sur la géographie, la géologie, la météorologie, la botanique, la zoologie de cette contrée, nous contentant d’offrir les notions qui sont absolument nécessaires pour arriver au but que nous nous proposons.

Géographie. — L’Afrique septentrionale si rapprochée de l’Europe était naguère à peine connue ; les expéditions de nos armées nous ont enfin révêlé les caractères essentiels de cette contrée remarquable ; mais peut-être n’a-t-on pas fait ressortir d’une maniere assez vive les conséquences qu’il faut tirer de la configuration générale du pays, pour en assurer la colonisation.

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Thémistocle Lestiboudois
Voyage en Algérie
Ou Études sur la colonisation de l'Afrique française
INTRODUCTION
MISSION. — ITINÉRAIRE
La question de l’Algérie a jusqu’à présent préoccup é plus particulièrement les départements français qui bordent la Méditerranée. Elle a cependant une telle importance et engage si fortement la prospérité de la France qu’elle doit attirer l’attention de tous les hommes chargés d’étudier le s intérêts publics, lors même qu’ils ont pour mission spéciale la défense des départemen ts du nord. M. Denissel, représentant du Pas-de-Calais, M. Duquenne et moi, représentants du Nord, nous pensâmes qu’il serait intéressant d’étudier sur les lieux mêmes si l’agriculture de la Flandre pourrait avec avantage transporter ses méth odes sur la terre que nos armes ont placée récemment sous notre loi, si les plantes industrielles qui ont fait la fortune de nos cultivateurs prospèreraient sur la côte sept entrionale de l’Afrique, si les hommes de nos froides contrées pourraient s’acclima ter au pied de l’Atlas, si enfin nos industrieuses cités pourraient établir des relation s avantageuses avec l’ancienne régence d’Alger. Nous fîmes part de nos pensées au Ministre de la guerre, et lui demandâmes une mission qui nous permît de les réali ser. Le 31 octobre 1849 nous recevions du général Rulhiè res la lettre suivante : Paris, le 31 octobre 1849. « Messieurs et chers collègues, j’ai reçu la lettre que vous m’avez fait l’honneur de m’écrire collectivement pour me demander à vous ren dre en Algérie, avec une mission de mon département, mais à vos frais, afin d’étudie r, d’une part, la possibilité d’y introduire la culture des plantes industrielles, le commerce des laines, de l’autre, l’action du climat sur la population des départemen ts du nord de la France. Je ne puis qu’applaudir, Messieurs et chers collègu es, à la pensée généreuse que vous m’exprimez, et je vous prie d’agréer tous mes remerciements pour le concours que vous voulez bien prêter à mon département dans cette circonstance. Toutes les questions que vous vous proposez d’étudier en Algér ie ont un grand intérêt pour la France et pour la colonie ; et vos lumières, votre expérience pratique vous mettent particulièrement à même de les traiter d’une manière complète et réellement utile. J’ai pris, à la date de ce jour, une décision qui v ous confie la mission que vous m’avez demandée, et j’ai adressé des instructions a u gouverneur-général pour l’inviter à prendre toutes les mesures qu’il jugera propres à vous faciliter l’accomplissement de votre tâche. Recevez, Messieurs et chers collègues, l’assurance de ma très-haute considération. » Le Ministre de la Guerre, RULHIÈRES. Bientôt, M. le général d’Hautpoul, confirmant la mi ssion que nous avait donnée son prédécesseur, nous remettait une lettre qu’il écriv ait à M. le général Charon, gouverneur-général de l’Algérie, et qui était ainsi conçue : « Monsieur le gouverneur-général de l’Algérie, MM. Lestiboudois, Denissel et Duquesne, représentants du peuple, se rendent en Afrique pour y accomplir la mission
qui a fait l’objet de la dépêche ministérielle du 3 1 octobre dernier Je leur remets la présente lettre d’introduction au près de vous, et vous prie de leur faciliter, par tous les moyens dont vous disposez, l’accomplissement d’une tâche toute bénévole de leur part, et qui intéresse à un si hau t point le commerce et la colonisation de l’Algérie. Je me refère d’ailleurs complétement aux instructio ns contenues dans la dépêche de mon prédécesseur du 31 octobre dernier. Recevez, etc. » Le Ministre de la Guerre, D’HAUTPOUL. Nous devions être accompagnés par M. Destombes-Vers mée, négociant à Tourcoing, qui s’occupe de l’achat des laines et de s huiles propres au peignage ; mais il n’a pu nous rejoindre. M. Duquenne fils se joign it à nous. Nous pensions réunir les qualités nécessaires pour faire une étude profitabl e des questions que nous nous étions posées. M. Denissel est cultivateur et se li vre aux industries agricoles ; M. Duquenne dirige un grand commerce de grains et de m outure. Médecin, professeur de botanique, occupé depuis longtemps des questions éc onomiques dans la chambre des députés et dans les conseils électifs, j’espéra is apporter mon tribut dans le travail commun. Mes collègues voulurent bien me nommer prés ident et rapporteur de la commission, et nous songeâmes à un prompt départ. Les pays que nous allions parcourir sont fertiles e n enseignements. Ils sont bien faits en même temps pour intéresser les touristes, par leur originalité, leurs souvenirs et leur nature grandiose. Il serait à souhaiter qu’ on s’habituât à visiter l’Afrique française, comme on a pris l’habitude de parcourir certaines contrées de l’Europe qui, certes, ne méritent pas plus l’attention. Ces prome nades, car les voyages sur la Méditerranée ne sont plus que des promenades, serai ent fructueuses pour notre colonie ; on y porterait quelqu’argent, on en rappo rterait l’amour d’une grande et utile entreprise. Le voyage, en vérité, serait plein de c harmes si l’on se rendait en Algérie en visitant quelques points importants de la côte d ’Italie, de la Sardaigne, de la Sicile et même Malte, cette gardienne de l’Orient, pour at teindre Tunis etBone, et suivre toute la côte septentrionale de l’Afrique, de l’est à l’ouest, jusqu’à Oran et Tlemcen, et revenir, en mettant le pied sur l’Espagne, cette sœ ur des régions africaines. Des paquebots sont établis pour faire rapidement ce grand circuit de la Méditerranée occidentale qui doit plus que toute au tre région ressentir l’influence de la France. Notre voyage ne fut point ainsi tracé : nous avions hâte de toucher Alger, le centre de la domination française. Nous devions nous abouc her avec les autorités supérieures, et régler, d’après leurs avis, notre i tinéraire sur la terre qu’ils arrachent à la barbarie. Les événements firent pourtant que nous pûmes visit er la dominatrice du monde méditerranéen, dans l’antiquité. Le 16 novembre, à dix heures du matin, nous nous me ttons en route ; nous parcourons la première section du chemin de fer de Paris à Lyon, et nous descendons, à quatre heures du soir, à Tonnerre, po ur monter immédiatement dans la diligence qui doit nous conduire à Dijon. Nous somm es huit dans larotonde ! Les bâtiments négriers doivent être des paradis, si on les compare à cette maudite caisse dans laquelle on a voulu résoudre ce problème : ent asser le plus d’êtres humains dans le plus petit espace possible. Mais grâce au c iel, le chemin de fer n’a plus
maintenant de lacunes ! Nous arrivons à Dijon à sept heures du matin, deux heures après le départ du convoi que nous devions atteindre. La terre est cou verte de neige. On nous retient à la gare du chemin de fer par la c rainte de manquer le deuxième convoi, de sorte que nous ne voyons Dijon qu’en per spective. Heureusement, je connaissais et le Palais des États, et le Musée, et les tombeaux des ducs de Bourgogne si miraculeusement restaurés, et la Chart reuse, et le Puits de Moïse, et le Jardin botanique, et le parc, et les mannequins de l’horloge enlevée à la Flandre. Nous partons à huit heures vingt minutes. Nous glissons sur les rails posés dans la magnifiqu e vallée de la Saône, la plus riche dé la France peut-être. A notre droite est laCôte-d’Oret ses vignes renommées, Nuits, Beaune, Romanée, Champ-Bertin, Clos-Vougeot, Pommard, Meurceaux, bien connus dans le Nord. A gauche est la plaine, puis l a grande rivière, puis le Jura, par-delà le Mont-Blanc. Nous sommes à dix heures quarante-cinq minutes à Ch âlons. Je revois avec plaisir son vaste quai ; une heure après, le bateau que nou s montons prend sa course. Les coteaux de la rive droite de la Saône, Moulin-à-Ven t, Thorin, Mâcon, où réside Lamartine, passent devant nous, comme une toile qu’ on déroule au théâtre ; le flot et la vapeur nous entraînent. Une froide matinée a rendu les appétits exigeants. On se ferait difficilement une idée de l’entrepont du bâtiment à vapeur où les convives se pressent, s’entassent, et dévorent tout ce que leurs cris leur font obtenir : ils sont insatiables ; il n’y a pas jusqu’aux jeunes et jolies femmes qui ne deviennent vulgairement voraces. Nous ne pûmes nous asseoir que lorsque la cohorte affamée e ut quitté les tables. Maigre fut notre pitance. Quand la faim fut apaisée, et que le gros des passa gers fut remonté sur le pont, la conversation se lia, s’anima, devint intime ; les c hapeaux liliputiens des Maconnaises et leurs élégantes dentelles noires flottantes en f irent d’abord les frais, ainsi que le chapeau desBressanes avec ntes,son bonnet de guipure et ses dentelles bouffa frisées, crispées, faisant pompon au-dessus du chap eau, le débordant en bas. Une fermière de la Bresse a deux ou trois de ces chapea ux qui coûtent 150 fr. l’un, puis des robes de velours de couleurs éclatantes et des collerettes de dentelle. Tout cela est coquet, gracieux, riche, pimpant. La conversati on était devenue si familière, la connaissance était si bien faite que nous pûmes fai re placer le chapeau bressan sur la tète d’une jeune et fringante Andalouse. C’était ra vissant, Il n’y a qu’en France qu’on jase, qu’on rit, qu’on se lie de cette façon avec g ens qu’on ne connaît pas. L’île Barbe ! nous entrons dans Lyon, nous touchons le quai ; des torches arrivent, on se pousse, on crie, on se mêle, on éparpille des montagnes de malles, de caisses, de bagages de toutes sortes. Chacun fait effort, s’ agite, s’élance tant et si bien que tout le monde reste immobile, qu’aucun fardeau ne p eut être déplacé, et qu’on court le risque de rester toute la nuit sur cet infernal bat eau, après l’abordage des pirates, qu’on nomme portefaix. La première chose à faire, m aintenant que le chemin de fer est en communication avec la Saône, c’est d’install er au point d’arrivée, une salle aux bagages semblable à celles des stations des chemins de fer. On aura plus fait, pour les voyageurs, que si on avait abrégé la navigation d’un tiers. Je connais Lyon, son admirable emplacement, son fle uve, ses quais, ses coteaux, son hôpital, son hôtel-de-ville, son musée, son jar din botanique, sa place Bellecourt, sa cathédrale, son théâtre, sesantiquailles,Nous ne nous arrêtons pas. Le 18 etc. novembre, à cinq heures du matin, nous sommes sur u n bateau, qui a 100 mètres de
long et porte deux redoutables machines, car le fle uve auquel il doit se confier est immense, impétueux, courant à la mer droit comme un e flèche. On attend qu’il fasse grand jour pour manœuvrer et se lancer au milieu du courant, à travers les ponts de la grande ville. Nous doublons bientôt la presqu’île de Péraches. No us sommes en plein Rhône ; nous naviguons entre deux rangées de montagnes, à d roite sont les monts du Forêt, à gauche ceux du Dauphiné, déjà couverts de neige. No us sommes poussés et fouettés par un vigoureuxmistral, que nous appelons labise, nous autres. Flamands, et qui nous glace, malgré un triple paletot. Nous voyons G ivors, Vienne, Condrieux ; nous passons en grelotant vis-à-visCôte-Rôtie,le président Dupaty, brûlé du soleil, que trouvait si bien nommée ; puis paraît Saint-Pérais, puis l’Hermitage, noms chers aux gourmets du Nord. On ne se figure pas la magnificen ce des vignobles du Rhône, ce sont d’immenses coteaux pelés, d’où la main de l’ho mme a extrait de formidables amas de cailloux, pour former des murs qui soutienn ent d’étroites terrasses, escaliers titaniques qui semblent faits pour escalader à l’ai se Pélion et Ossa. Nous voyons longtemps le mont Pilat, sur lequel herborisait J.- J. Rousseau. Voici Valence, en face de laquelle nous nous arrêtons, toujours glacés. No us descendons majestueusement le fleuve, et suivons le chenal au milieu d’un imme nse lit de galets ; les montagnes du Vivarais se dressent à droite, à gauche le mont Ven toux, isolé et superbe, rendez-vous traditionnel des botanistes, qui cache mainten ant ses richesses végétales sous un blanc linceul. Au loin sont les Alpes. Nous somm es en admiration devant un pareil spectacle, nous autres habitants des riches plaines de la Flandre. Le pont Saint Esprit nous barre le chemin. Il s’agi t de lancer notre énorme bâtiment à travers l’une de ses arches étroites ; un pilote le guide ; nous marchons avec une effrayante rapidité ; le pont est franchi ; nous av ons à peine eu le temps de voir l’anneau de pierre que nous avons traversé. Il fait grand jour ; il est quatre heures et demie. Mais le capitaine ne veut plus marcher. Vous n’êtes plus sur la Saône, messieurs, et vous allez descendre ici ! Comment une ville si restreinte et de si mince appa rence donnera-t-elle des lits à ce flot de voyageurs ? Aux plus agiles la préférence. Nous ne fûmes pas les derniers à nous emparer de notre gîte, et bon nombre de nos co mpagnons dûrent coucher sur les banquettes du salon flottant. C’est encore là u n des inconvénients de la navigation ! Depuis on nous a annoncé des bateaux q ui feraient toujours la descente entre l’aube et le crépuscule, et feraient la remon te d’Avignon à Lyon en seize heures ! A cinq heures du matin nous nous rendons à bord, tr aversés par le froid ; décidément lemidiune mystification. Nous attendons le jour, car le capitaine est est décidé à ne pas trop se fier à son vieux camarade l e Rhône. Enfin nous dérapons et prenons une vitesse de quatre lieues à l’heure ; no us voyons les mêmes monts que la veille, mais les coteaux deviennent plus stériles, et à mesure que nous avançons vers l abelle Provence,devient sable, roc et ruines. Les montagnes à pic sont tout couronnées d’antiques châteaux presque détruits et menaçant encore le pays. On s’arrête. Nous touchons le quai d’Avignon, la vi lle des Papes. Un immense rocher s’élève sur le bord du Rhône et porte le châ teau féodal de la Papauté. Des tours carrées, des créneaux, des machicoulis, des m urailles à perte de vue le composent. Nous avons le temps de gravir la montagn e, de faire le tour du château proprement dit, et de visiterNotre-Dame des Doms,sombre et massive, dont église les murs sont recouverts de peintures, les voûtes e n plein ceintre ; les vitreaux petits, représentant Clément VI et la comtesse de Provence, répandent dans l’église une clarté indécise qui impressionne ceux qui viennent de voir la voûte lumineuse du ciel
méridional. On se trouve en présence du tombeau de Benoit XIV, et l’on entend des chants graves mais harmonieux, non traînants comme dans les psalmodies du nord. Tout cela étonne, rend muet et recueilli. Mais il f aut se hâter. Nous ne pouvons que traverser les terrasses qui s’élèvent au-dessus de la contrée, comme la tiare s’élevait au-dessus du moyenàge ; il faut descendre, nous app artenons à la vapeur. On nous place dans des wagons et nous sommes lancés vers Marseille. Nous voyons Tarascon et son imposant château ; Arles et son port maritime. Mais tout cela n’est qu’une lanterne magique ; le seul changement, c’est qu’on a trouvé plus commode de faire passer les spectateurs que de faire passer les verres et les images. Nous avons le temps cependant de remarquer quelques types de ces Arlésiennes, descendantes directes des Romaines, dont labelleet la taille s’accommodent figure bien de leur costume sévère, pittoresque, difficile à porter, bonnet blanc, plat, entouré de plusieurs larges tours de velours, corsage de dr ap bordé pareillement de velours, force bijoux. Mais déjà nous sommes loin, bien en p leine Provence, terrain stérile, remué, sablonneux, rocailleux, désert, et au milieu de cette nature désolée, des amandiers, des oliviers chargés de fruits, des vign es, des mûriers, partout où il y a un peu de terre et d’eau une végétation luxuriante. No us cotoyons l’immense étang de Beer, qui communique avec la mer près de Bouc, et q ui serait le plus beau port du monde, si on lui donnait de la profondeur. Nous pas sons au-dessus de ses salines et de ses cabanes de pêcheurs ; nous nous élançons dan s un souterrain d’une lieue et demie, nous traversons un pays plus désolé, plus ra vissant, plus stérile, plus magnifique. Nous allons, nous allons, comme si nous étions sur l’hippogriphe ; voilà des maisons de campagne variées, desbastidonsle temps est splendide, le ciel ; serein ; le vent se tait, la mer est unie ; évidemm ent nous sommes à Marseille. Nous entrons dans la ville bâtie par les Phocéens, la reine de la Méditerranée occidentale, le troisième port commercial de l’Euro pe, qui ouvre à la France les marchés de l’Italie, de l’Espagne, de l’Orient, et pour qui la conquête de l’Algérie a préparé un avenir immense. Le jour de notre arrivée était un véritable jour de fête : on célébrait la venue des eaux de la Durance, au somme t des monts, sur la croupe desquels se tiennent les habitations Marseillaises. Toutes les figures sont rayonnantes du succès obtenu au prix de plus de quarante millio ns et de travaux plus grands que ceux des Romains. Nous allons aussitôt voir cette é norme cascade, qui doit servir de moteur à d’immenses usines, distribuer l’eau à tous les étages des maisons, donner à tous les habitants cette première nécessité de la v ie, ce grand luxe des climats chauds, laver les rues, proverbialement mal propres rafraîchir et balayer le port, réceptacle d’immondices. En voyant ce port, on apprécie toute la valeur de l ’antique cité. Cet admirable et vaste bassin semble creusé dans la pierre par la ma in des hommes, tant il s’avance régulièrement au centre d’un amphithéàtre de montag nes qui l’enveloppent et l’abritent, tant il se sépare bien de la mer avec l aquelle il ne communique que par un étroit passage. La ville l’entoure comme la source de sa vie et de sa prospérité ; la partie vieille occupe le bord occidental, la partie moderne, rivalisant. avec les plus belles cités, en occupe le fond et le côté oriental . Il est couvert de 1,000 vaisseaux, arithmétiquement énumérés, venus de toutes les part ies du monde, portant des hommes de toutes races, de toute figure, de toute n ation, de tout langage, et des marchandises de toutes espèces, de toutes valeurs, de toutes provenances. L’espace manque ; il a fallu ajouter à l’ancien bassin le po rt de la Joliette, conquis sur la mer, défendue par une jetée, et communiquant avec l’anci en port par un canal qui permet aux navires de s’y rendre en tout temps, pour y att endre l’heure du déchargement, ou
le jour du départ. Les moments sont comptés aux bât iments qui viennent à quai déposer ou prendre leurs marchandises, tant est gra nde leur foule ! Si telle est la situation d’un port dont le commerc e est énormément actif, comment se fait-il qu’on tolère des procédés si défectueux et si lents pour transmettre au rivagedes denrées encombrantes ? Par exemple, nous avons vu décharger du blé avec une perte de temps infinie : les grains sont p ris à bord dans des paniers de joncs, jetés sur le quai, placés sur un crible de parchemi n, qu’on agite doucement, et qui laisse passer la poussière et les petits grains, le sbalesou pailles, que le mouvement a amenées au-dessus du grain sont prises à la main et jetées au vent. Le grain nettoyé est ensuite placé en tas entourés de planch es ; repris au moyen des paniers de joncs ; placé dans un bac de bois, qui le condui t, au moyen d’un trou fermé par une glissoire, dans une petite mesure égalant à peine u n quart d’hectolitre,raséune par barre ; et, enfin, versé dans un sac. Cette méthode peut donner un mesurage uniforme, mai s elle prend un temps énorme et coûte fort cher. Ne faudrait-il pas faire exécuter toutes ces préparations loin du lieu du déchargement que doivent occuper tant de navires qui attendent, ou au moins ne devrait-on pas prescrire l’emploi des mach ines à vanner qui accélèrent si puissamment l’opération et la rendent si économique ? En général, dans le midi, on ne veille pas à diminuer les frais accessoires imposés au commerce. Cela peut conduire les étrangers dans d’autres ports et restreindre l’ étendue de nos transactions. Le Gouvernement devrait évidemment intervenir quand le s autorités locales poussent trop loin le respect des priviléges et des corporations. Nous donnons peu de temps à Marseille que nous devo ns revoir au retour ; et nous nous embarquons le 20, à une heure après midi. Le t emps était superbe ; une chaloupe nous prend au bas de laCannebièrenous conduit à bord du et Pharamond, navire de petite dimension, mais fort joli. Nous so mmes installés dans le salon d’honneur. L’ancre est levée, la machine jette feu, flamme et fumée ; nous franchissons l’entrée du port, et entrons dans la r ade dont les eaux sont limpides et vertes comme l’aigue marine. Nous rangeons les îles de Pomégue, de Ratoneau, le château d’If ; nous doublons les longs promotoires qui ferment la rade ; nous sommes en pleine mér. Nous tournons les yeux vers la terre de France, avec cette tristesse dont on ne peut se défendre, quand on met l’abîme e ntre soi et la patrie. Le jour baissait, la mer était assez douce ; les be aux vers d’Horace me revenaient à l’esprit :
Sic te diva potens Cypri, Sic fratres Helenæ, lucida sidera, Ventorumque regat pater, Obstrictis aliis, præter Iapyga, Navis......
Le mouvement du vaisseau me paraissait plutôt volup tueux que désagréable.  — Le mal de mer est un mythe, disais-je en riant à mes compagnons ; c’est un symbole pour exprimer les serrements de cœur qu’on éprouve quand on quitte des êtres bien-aimés ; mais de vomissements il n’en est point question. Là-dessus je me mis à écrire. Mal m’en a pris ; nous traversions le golfe de Lyon encore tout bouleversé de la tempête de la veille. Les nausées me saisirent viol emment. Oh ! que je maudissais Bouillabès, Clovis et autres horribles choses prove nçales qui avaient fait le fonds de notre déjeûner. Tous les passagers furent dans le m ême état, excepté notre collègue Denissel, qui resta impassible au milieu de nos efforts désespérés.
La nuit, la mer fut atroce, c’est le mot du command ant. Le navire bondissait et craquait dans toute sa membrure. Le flot battait ho rriblement les murailles contre lesquelles nous reposions, ou s’élevait jusqu’à la hauteur de la cheminée, et retombait sur le pont avec fracas ; la machine, tournant à vi de, quand une roue était en l’air, nous imprimait des secousses qui semblaient devoir nous briser. Le navire vibrait et se trémoussait comme une corde basse qui résonne. T out cela ne laisse pas que d’être tant soit peu saisissant pour celui qui, une première fois, met le pied sur un navire ; ajoutez à cela des tourments horribles et anti-digestifs, et vous aurez une nuit abominable. Le poète a dit juste :
Illi robur et æs triplex, Circa pectus erat, qui fragilem truci, Commisit pelago ratem, Primus........
Pourtant, au milieu du tintamare de la nuit, roulé, cogné, abîmé, bercé par la tempête et ses monotones horreurs, je finis par m’e ndormir. Au réveil je n’étais pas vaillant : au moindre mouvement, à la moindre ingur gitation, j’étais prêt à recommencer mes exercices de la veille. Mais on sig nala les Baléares. Je ne pus résister à l’envie de les voir. Je montai sur le po nt, je me couchai dans une chaloupe que l’on y avait prudemment retiré pour que la mer ne nous fit pas le mauvais tour de nous l’enlever : le temps était magnifique, pas un nuage, le soleil resplendissait, la mer était devenue paisible ; nous passions majestue usement entre Mayorque et Minorque. Nous rangions les montagnes, les villes, les ports. Nous apercevions l’île de Cabrera, où périrent tant de Français, prisonniers des Espagnols ; puis un navire, qui employait labellejournée à refaire ses mâts que la nuit avait brisé s. Notre marche était rapide, les terres basses s’enfo nçaient dans l’eau, puis les tours, puis les montagnes. AinsiChïo,dit Chapelain, qui par hasard, fit un bon vers :
« s’abaisse, blanchit et disparaît. »
Les Baléares avaient fui, et s’étaient effacées ; n ous nous trouvions en pleine mer, rien autour de nous. Pourtant, il faut le dire, l’i mpression que je ressentais n’était pas celle de l’infini comme le disent tous ceux qui se sont trouvés entre l’immensité du ciel et l’immensité de l’eau. L’aspect de la mer pour ce lui qui monte un vaisseau, est celle d’une plate-forme circulaire, au centre de laquelle il se trouve et dont l’horizon ne lui semble pas fort éloigné ; l’étendue est bien plus s aisissante quand on aperçoit la mer du haut d’un cap ou d’une tour élevée. La nuit était venue ; j’étais toujours couché dans ma chaloupe, couvert d’un amas de manteaux, car il faisait très frais ; j’avais so us les yeux un spectacle dont la splendeur n’a pas d’égale : nous avancions dans un fleuve d’argent, c’était le large reflet de la lune ; à l’arrière, un sillage de feu tracé au milieu des eaux phosphorescentes ; de deux côtés le gouffre noir ; au-dessus de nos têtes, sur le ciel parsemé d’étoiles plus scintillantes cent fois que dans nos climats brumeux, se dessinaient, comme un immense convoi de chars aérie ns, les longs flots de fumée et de vapeur vomis par la cheminée. Ils couraient vers la France, emportant des millions d’étincelles, comme s’ils se chargeaient des pensée s que nous adressions en notre pays. Il fallut s’arracher aux rêveries de la soirée, on fermait les écoutilles. La nuit fut bonne et douce ; et le lendemain, avant le jour, no us étions sur le pont attendant le lever du soleil et de la terre d’Afrique. Avant l’a urore, les monts se montraient à nous ;