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biografía | ESPaÑoL
WEEgEE, un hombrE caSado con Su cámara
Usher H. Fellig nació el 12 de junio de 1899 en Zloczow, ciudad del antiguo
Imperio Austrohúngaro reintegrada a Polonia con el nombre de Lvov tras la
caída del imperio en 1918. Usher es el segundo de los siete hijos del rabino
Bernard Fellig y su mujer Rachel. En 1906, su familia toma la decisión de
emigrar a Estados Unidos. Su padre es el primero en partir. Al llegar a Nueva
York, se instala en un barrio de emigrantes de Manhattan, el Lower East Side.
Tres años más tarde le siguen su mujer y sus hijos.
Tras adoptar el nombre de Arthur (Usher americanizado), aquel muchacho que hablaba
yíddish, alemán y polaco recibió clases de inglés en la escuela pública junto a
otros hijos de inmigrantes. Le gustaba la escuela, sus profesores, los libros, el
escritor americano Horatio Alger (1832-1899) y más tarde quedó cautivado por el
detective Nick Carter, que se convertiría en su héroe. A la salida de la escuela
vendía caramelos que compraba a crédito. Ganaba entre uno y dos dólares al día y
pagaba sus deudas el fin de semana. “Ganancia de 100%”, alardeaba.
Un día quedó fascinado por un retrato en ferrotipo que acababa de realizar
un fotógrafo de calle y se dijo que él tenía “carácter de fotógrafo” y que
el hiposulfito era su sangre. Durante muchos meses trabajó como operario de
ferrotipo en las calles y posteriormente abandonó esta actividad para trabajar
con un fotógrafo de estudio. Los clientes eran representantes comerciales para
quienes fotografiaba -con una cámara de 8 x 10 pulgadas con trípode- mesas,
sofás, pianos, camas de cobre, vajillas, losas fúnebres, etc. Con el tiempo,
compró una cámara de 5x7 pulgadas de segunda mano y alquiló un poni al que
llamó “Hypo” para fotografiar a los niños del barrio. Trabajaba los sábados y
domingos en la calles del East Side; el resto de la semana revelaba las placas.
Pero el alquiler de Hypo -15 dólares por 10 semanas- era mucho dinero y lo
cambió por un automóvil de mentira.
Tras multitud de trabajos, terminó por encontrar un empleo (15 dólares a
la semana) en un estudio de fotos de carnet cerca del edificio de aduanas,
donde permaneció tres años. En 1923 empezó a trabajar en Acme New Pictures,
haciendo el revelado y la impresión para los fotógrafos de la agencia. En
1933 ya fotografiaba extraoficialmente por la noche, aprovechando que había
menos periodistas disponibles. Cubría incendios (3 dólares por 3 alarmas),
explosiones, colisiones, guerras entre pandillas, muertes. También los reyes,
los presidentes y las celebridades…Primera exclusiva: transmisión del presidente
Coolidge por el teletipo de Nueva York. Segunda exclusiva: el campeón de polo a
bordo de la ambulancia (2 dólares).
Comenzaba su día armado con su stock de veinte puros Robert Burns y su Speed
Graphic 4x5 con flash (tanto de día como de noche para obtener lo que llamaría
“mi luz a lo Rembrandt”). En Acme se ganó la fama de ser una persona con
“poderes psíquicos”, le llamaban psychic, porque llegaba a publicar las
imágenes de un evento antes de conocerse la información oficial. Se decía también
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que su cámara tenía una lente objetivo de rayos X y las chicas de la oficina
lo llamaban “ouija” (en referencia a la tabla güiza sobre la que se mueven los
dedos para recibir mensajes telepáticos y espirituales). Adoptó entonces el
nombre de ouija, que él escribía como “weegee” y decía “creo que es el mejor
nombre para un excelente fotógrafo como yo”.
Tras dejar Acme en 1935, donde ganaba 50 dólares a la semana, se instaló en
el nº 5 de Center Market Place. Comenzó a trabajar como fotógrafo independiente
para el Manhattan Police Headquarter. La máquina de teletipo del cuartel general
de la policía de Manhattan crepitaba al sonido de los crímenes, de la violencia,
de los ahogados en el East River, de las emergencias en el Bellevue Hospital.
“El crimen es mi caparazón y eso me gusta. Es mi diploma de fin de estudios sobre
la vida y la fotografía”, decía él. Perseguía los acontecimientos abruptamente,
fotografiándolo todo. De madrugada, con su gran cantidad de placas bajo el
brazo, se presentaba primero en el New York Post de West Street, donde ofrecía
sus negativos. Los elegidos, los revelaba in situ y luego se iba a vender el
resto de sus imágenes en su segunda parada, el New York Sun, posteriormente
en el Journal-American, en el New Yorker, en los sindicatos de prensa, en las
agencias: Acme Pictures (United Press International Photos), Associated Press
Photos, World Wide Photos, luego en el Herald Tribune y terminaba su recorrido
en el Daily News y el Daily Mirror. Fue entonces cuando mandó hacer su sello
“Photo by Weegee the Famous. Sold for Use in One Publication Only”.
La policía le propuso entonces colocar en su coche un poste captador de señales,
conectado al emisor de radio de la policía por 17 dólares al mes. Convertido en
periodista famoso, pudo dedicarse a sus grandes historias.
En 1938 trabajaba
en su vivienda, poseía una tarjeta de prensa y la radio de policía en su coche
con un permiso especial, sin teléfono. Acababa de comprar un Chevrolet de color
marrón que se convirtió en su casa, con un maletero que contenía los flash, la
máquina de escribir, las películas infrarrojas, el salami, la caja de puros, los
zapatos de repuesto y los calcetines. Trabajaba en compañía de periodistas como
Jimmy Powers, Steve Hannagan, Jonny Weisberger y Syd Livingstone, del Journal-
American, Artie Rosenfeld del Post, Tom Killelia del World Telegram o Norman
Miller del Mirror, pero seguía siendo el único fotógrafo de la comisaría central
de Manhattan y el fotógrafo oficial de “Murder, Inc.”, su territorio exclusivo.
En 1941, Photo League organizó la exposición “Weegee: Murder is my business”,
a la que seguiría otra exposición tres años más tarde. En la primavera de 1944
el MOMA le invitó a dar una conferencia. Al final de su presentación el público
le preguntó si tenía algún libro. Le pareció una buena idea, así que reunió
las imágenes que había acumulado durante 10 años y comenzó el borrador de un
libro. Su primera publicación “Naked City” (con 239 imágenes) apareció en 1945,
una “operación de cesárea” cuya salida se celebró con una cocktail party en el
Sammy’s de la Bowery. “Naked City” se convirtió en un best seller.
Más tarde, el Museo de Arte Moderno de Nueva York le pidió participar en la
exposición “50 Photographs by 50 Photographers”. Le pedían fotos de moda y de
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biografía | ESPaÑoL
artistas (Vogue), de la alta sociedad (Life), de los señores de la industria
(Fortune), de los jóvenes (Seventeen).Entre 1948 y 1950 trabajó como técnico,
firmó un contrato como asesor especial para Universal, fue actor y fotógrafo
de escenario: “Yellow Cab Man” de Red Skelton, “Footlight Varieties” para RKO,
reportajes (Jack Paar…). Interpretó a un fotógrafo de calle en “Every Girl
Should be Married”, una producción de RKO con Cary Grant, “The Set Up” de RKO,
una historia de Robert Ryan y Audrey Totter…
Conoció a Gene Kelly, a Humphrey
Bogart, a Eddie Albert y a otros… Comenzó a reunir el material para su siguiente
libro, “Naked Hollywood”. En 1950, con un billete de 1ª clase (500 dólares)
en American Airlines, dejó “Zombieland” y regresó a Nueva York donde realizó
fotografías del Edificio Empire State, la Estatua de la Libertad, el Mercado
Fulton de Pescado, los teatros, los cines.
En 1952 mostró sus foto-caricaturas a “Captain Edward Steichen”, quien le
animó a desarrollar sus nuevas técnicas. El Columbia Lecture Bureau le encargó
un viaje de conferencias que se prolongó hasta 1953. En 1956, Vogue publicó
las fotocaricaturas de Marilyn Monroe, Paul Muni y Liberace. Look le ofreció
una serie de encargos (publicados en 1957) en Hollywood, donde fotografió a
Eddie Cantor, a Sid Caesar, a Red Skelton, a Jack Benny, a Dave Garroway.
A partir de 1956 compartió su vida con la socióloga Wilma Wilcox en 47th
Street, Manhattan. Se encontraron cuando ella dirigía la oficina de Nueva
York del Salvation Army Service y posteriormente cuando impartía clases de
fotodocumentación en Photo League, en 1941. En 1958 trabajó como asesor
de efectos especiales en la película “Dr. Strangelove”, del productor Stanley
Kubrick. Después de triunfar y consolidarse como un reputado fotógrafo, en
1967 se proyectaron las películas “Fun City” y “The Idiot Box” para celebrar
sus cincuenta años. También se celebró una exposición en el Museo de Arte
Moderno de Nueva York (efectos de objetivo sobre la Mona Lisa, King Kong, Barry
Goldwater…). Murió de un tumor cerebral el 26 de diciembre de 1968, en la ciudad
de Nueva York. En 1993, Wilma Wilcox, su compañera durante muchos años, donó sus
archivos al International Center of Photography de Nueva York.
ExPoSicionES individuaLES
1941 — Photo League, Nueva York (EE.UU.) “Murder is my business”
1944 — Photo League, Nueva York (EE.UU.)
1959 — Moscú (Rusia) + (Rusia)
1960 — Photokina, Colonia (Alemania) “Weegee. Caricatures of
the Great”
1962 — Photokina, Colonia (Alemania) “Weegee”
1975 — Center for Creative Photography, Tucson (EE.UU.)
1976 — Marcuse Pfeiffer Gallery, Nueva York (EE.UU.)
1977 — I.C.P. Nueva York (EE.UU.) “Weegee the Famous”
1978 — Galería A. Nagel, Berlín (Alemania) “Bildinterpretationen zu fotografien von Weegee”.
Galería Zabriskie, París (Francia). Canon Photo Gallery, Amsterdam (Holanda) y Issei Suda
1979 — PPS Galerie F. C. Gundlach, Hamburgo (Alemania). Nikon Fotogalerie, Zurich (Suiza) &
Christian Moser.
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biografía | ESPaÑoL
1980 — Venezia’79 La Fotografia (Unesco, Venecia, Municipio de Venecia, I.C.P. Nueva York),
Venecia (Italia) “The Naked City”. Stills Gallery, Edimburgo (Gran Bretaña)
1981 — Side Gallery, Newcastle-upon-Tyne (Gran Bretaña). Daniel Wolf, Nueva York (EE.UU.).
The Photographers’ Gallery, Londres (Gran Bretaña)
1982 — Port Washington Public Library (EE.UU.) “Weegee the Famous”
1984 — San Francisco Museum of Modern Art (EE.UU.) “Weegee and the Human Comedy”
1985 — Side Gallery, Newcastle-upon-Tyne (Gran Bretaña) “Weegee the Famous”. Light Gallery,
Nueva York (EE.UU.) “Two’s Company”
1986 — Allentown Art Museum (EE.UU.). Laurence Miller Gallery, Nueva York (EE.UU.)
1987 — Galería Agathe Gaillard, París (Francia) & Flo Fox. Espace photographique des Halles,
París (Francia) “Weegee”
1989 — New York University Grey Art Gallery (EE.UU.)
1990 — Centre de la Photographie/Collection M+M Auer, Ginebra (Suiza) “Weegee the Famous”.
Galería4, Chebu (República Checa). Robert Klein Gallery, Boston (EE.UU.) & Arbus
1996 — Photoforum Pasquart, Biel (Suiza) “Weegee’s New York”. Muzeum Sztuki, Lodz (Polonia)
“Weegee 1899-1968. Manhattan was my territory...”
1997 — I.C.P. Nueva York (EE.UU.) “Weegee’s World: Life, Death and the Human Drama” + 2000 G.E.H.
Rochester (EE.UU.)
1998 — M.E.P. París (Francia) “La vie, la mort et la tragédie humaine”
1999 — Fotomuseum, Winterthur (Suiza) “Weegee - Szenen menschli-cher Komôdien und Dramen”
2000 — Sprengel Muséum, Hannover (Alemania) “Photographien aus New York 1935-1950”
2002 — Keith de Lellis Gallery, Nueva York (EE.UU.)
“Photographs”. -2003 I.C.P. Nueva York (EE.UU.) “Weegee’s Trick Photography”
2003 — Galería Berinson, Berlín-Mitte (Alemania) “Weegee (1899-1968)”
2005 — The J. Paul Getty Museum, Los Ángeles (EE.UU.) “Scene of the Crime”
2006 — I.C.P. Nueva York (EE.UU.) “Unknown Weegee”
2007 — Museo Maillol, París (Francia) “Weegee dans la collection Berinson”
2008 — Pavillon Populaire, Montpellier (Francia) “Weegee the Famous. Collection M+M Auer”
2009 — Fundación Telefónica (España) “Weegee’S New York ”
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biografía | ESPaÑoL
WEEgEE, a man marriEd to hiS camEra
Usher H. Fellig was born on 12th June 1899 in Zloczow, a city that was part of
the former Austro Hungarian empire before being reincorporated into Poland under
the name of Lvov after the empire fell in 1918. Usher was the second of seven
children born to the rabbi Bernard Fellig and his wife Rachel. In 1906, his
family decided to emigrate to the United States, his father being the first to
go. When he reached New York, he settled in the immigrant neighbourhood called
the Lower East Side. Three years later his wife and children followed him.
After changing his name to Arthur (the Americanised form of “Usher”), the
little Yiddish, German and Polish speaking boy took English lessons in the
state schooling system together with the children of other immigrants. He liked
school, his teachers, the books, the American writer Horatio Alger (1832-1899)
and a few years later fell under the spell of the detective Nick Carter, who
became his hero. At the school gate he used to sell sweets he had bought on
tick. He earned between one and two dollars a day and paid off his debts at
the weekend. “100% profit”, he would boast.
One day he was captivated by a ferrotype portrait that a street photographer
had just taken and decided that he had “a photographer’s character” and that
hyposulphite was his lifeblood. He worked for many months as a ferrotype
operator on the streets, later leaving this in order to work as a studio
photographer. His clients were commercial representatives for whom he would
take photographs – with an 8x10 inch camera complete with tripod – of tables,
sofas, pianos, copper beds, crockery, funerary ware, etc. In time, he bought
a second hand 5x7 inch camera and hired a pony he named “Hypo” in order to
photograph the neighbourhood children. On Saturdays and Sundays he worked in
the East Side streets; the rest of the week he developed the plates. But the
hire of Hypo – 15 dollars for 10 weeks, was too expensive, and he swapped him
for a fake car.
After a multitude of jobs, he ended up finding employment (15 dollars a week)
in a passport photo studio near the Customs building, where he stayed for
three years. In 1923 he began working for Acme New Pictures, developing and
printing for the agency’s photographers. By 1933 he was also moonlighting as a
photographer, taking advantage of their being fewer journalists on the shifts.
He covered fires (3 dollars for 3 alarms), explosions, crashes, gang warfare and
deaths. Monarchs, presidents and celebrities too. His first exclusive: President
Coolidge transmitting over the New York teletype. Second exclusive: the polo
champion in the ambulance (2 dollars).
He would start his day armed with his stock of 20 Robert Burns cigars and his
4x5 Speed Graphic with flash (whether during the day or the night in order to
achieve what he called “my Rembrandt lighting”). In Acme he got the reputation
of having “psychic powers”, in fact they called him psychic, because at times
he even published the pictures of an event before the official information was
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biograPhy | EngLiSh
released. They also said that his camera had an X-ray lens and the office girls
called it the “Ouija” (a reference to the Ouija board on which one places ones
hands in order to receive telepathic spiritual messages). He then took on
the name of Ouija, which he wrote as “Weegee”, saying “I think it’s the best
possible name for a great photographer like me”.
After leaving Acme in 1935, where he earned 50 dollars a week, he set up in
no. 5, Center Market Place. He began working as an independent photographer for
Manhattan Police Headquarters. The Manhattan Police HQ’s teletype machine would
crackle to the sound of crimes, violence, East River drownings, and Bellevue
Hospital Center emergencies. “Crime is my shell and I like that. It’s my end
of course diploma in life and photography”, he used to say. He would chase
after events brusquely, snapping everything. In the small hours of the morning,
with bundles of photographic plates under his arm, he would go first to the New
York Post in West Street, where he would offer his negatives. The ones that
were chosen he would develop in situ and then he’d go and sell the rest of his
pictures at his second stop, the New York Sun, followed by Journal-American,
the New Yorker, the press syndicates, the agencies: Acme Pictures (United Press
International Photos), Associated Press Photos, World Wide Photos, then to the
Herald Tribune and his route would end at The Daily News and The Daily Mirror.
It was at this stage of his career when he had a stamp made emblazoned with
“Photo by Weegee the Famous. Sold for Use in One Publication Only”.
At that time the police proposed that he install a shortwave radio in his car,
connected to the police radio for 17 dollars a month. Now that he had become a
famous journalist, he could spend time on his major stories. In 1938 he worked
at home, was the owner of a press card and had the police frequency in his car
with a special permit, without a telephone. He had just bought a brown Chevrolet
which became his home, with a trunk that contained flashes, a typewriter,
infrared films, salami, a box of cigars, a spare pair of shoes and socks. He
worked together with journalists such as Jimmy Powers, Steve Hannagan, Jonny
Weisberger and Syd Livingstone from Journal-American, Artie Rosenfeld from The
Post, Tom Killelia from World Telegram and Norman Miller from Mirror; but he
remained the only photographer at Manhattan’s central police station, and
the official photographer of “Murder, Inc.”, his exclusive territory.
In 1941, Photo League organised the “Weegee: Murder is my business” exposition,
which was followed by another exhibition three years later. In the spring of
1944 MOMA invited him to give a conference. At the end of his presentation the
audience asked him if he had produced a book. He thought it was a good idea, so
he gathered together the pictures he had accumulated over 10 years and started
on the draft of a book. His first publication “Naked City” (with 239 pictures) was
published in 1945, a “Cesarean operation” the launch of which he celebrated with
a cocktail party at Sammy’s in the Bowery. “Naked City” became a best seller.
Later, the New York Museum of Modern Art asked him to take part in the
“50 Photographs by 50 Photographers” exposition. They asked him for pictures
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biograPhy | EngLiSh
of fashion and artists (Vogue), of high society (Life), of captains of industry
(Fortune), and of young people (Seventeen). Between 1948 and 1950 he worked
as a technician, signed a contract as a special advisor for Universal, was a
screen actor and photographer in: “Yellow Cab Man” by Red Skelton, “Footlight
Varieties” for RKO and documentaries (Jack Paar, etc.). He played the part of
a street photographer in “Every Girl Should be Married”, an RKO production with
Cary Grant, “The Set Up” by RKO, a story about Robert Ryan and Audrey Totter,
etc.
He knew Gene Kelly, Humphrey Bogart, Eddie Albert and others. He began
to compile material for his next book, “Naked Hollywood”. In 1950, with a first
class ticket (500 dollars) on American Airlines, he left “Zombieland” and went
back to New York where he took photos of the Empire State Building, the Statue
of Liberty, Fulton Fish Market, theatres and cinemas.
In 1952 he showed his photo-caricatures to Captain Edward Steichen, who
encouraged him to develop his new techniques. The Columbia Lecture Bureau paid
him to undertake a trip giving conferences which went on until 1953. In 1956, Vogue
published his photo-caricatures of Marilyn Monroe, Paul Muni and Liberace. Look
offered him a series of commissions (published in 1957) in Hollywood, where he
photographed Eddie Cantor, Sid Caesar, Red Skelton, Jack Benny and Dave Garroway.
From 1956 onwards he shared his life with the sociologist Wilma Wilcox in 47th
Street, Manhattan. They met when she was running the Salvation Army’s New York
office and then again when he was giving photodocumentary classes in Photo
League, in 1941. In 1958 she was a special effects advisor on the film “Dr.
Strangelove”, produced by Stanley Kubrick. After having triumphed and become
a well-known photographer, in 1967 the films “Fun City” and “The Idiot Box”
were shown to celebrate his fiftieth birthday. There was also an exhibition in
New York’s Museum of Modern Art (lens effects on Mona Lisa, King Kong, Barry
Goldwater, etc.). He died of a brain tumour on 26th December 1968, in New York.
In 1993, Wilma Wilcox, his companion for so many years, donated his archives to
New York’s International Center of Photography.
individuaL ExPoSitionS
1941 — Photo League, New York (USA) “Murder is my business”
1944 — Photo League, New York (USA)
1959 — Moscow (Russia) + (Russia)
1960 — Photokina, Cologne (Germany) “Weegee. Caricatures of the Great”
1962 — Photokina, Cologne (Germany) “Weegee”
1975 — Center for Creative Photography, Tucson (USA)
1976 — Marcuse Pfeiffer Gallery, New York (USA)
1977 — I.C.P. New York (USA) “Weegee the Famous”
1978 — Galerie C. Nagel, Berlin (Germany) “Bildinterpretationen zu fotografien von Weegee”.
Galerie Zabriskie, Paris (France). Canon Photo Gallery, Amsterdam (Holland) and Issei Suda
1979 — PPS Galerie F. C. Gundlach, Hamburg (Germany). Nikon Fotogalerie, Zurich (Switzerland) &
Christian Moser.
1980 — Venezia’79 La Fotografia (UNESCO, Venice, Venice Municipality, I.C.P. New York),
Venice (Italy) “The Naked City”. Stills Gallery, Edinburgh (Great Britain)
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biograPhy | EngLiSh
1981 — Side Gallery, Newcastle-upon-Tyne (Great Britain). Daniel Wolf, New York (USA).
The Photographers’ Gallery, London (Great Britain)
1982 — Port Washington Public Library (USA) “Weegee the Famous”
1984 — San Francisco Museum of Modern Art (USA) “Weegee and the Human Comedy”
1985 — Side Gallery, Newcastle-upon-Tyne (Great Britain) “Weegee the Famous”. Light Gallery,
New York (USA) “Two’s Company”
1986 — Allentown Art Museum (USA). Laurence Miller Gallery, New York (USA)
1987 — Galerie Agathe Gaillard, Paris (France) & Flo Fox. Espace photographique des Halles,
Paris (France) “Weegee”
1989 — New York University Grey Art Gallery (USA)
1990 — Centre de la Photographie/Collection M+M Auer, Geneva (Switzerland) “Weegee the Famous”.
Gallery 4, Cheb (Czech Republic). Robert Klein Gallery, Boston (USA) & Arbus
1996 — Photoforum Pasquart, Biel (Switzerland) “Weegee’s New York”. Muzeum Sztuki, Lodz (Poland)
“Weegee 1899-1968. Manhattan was my territory...”
1997 — I.C.P. New York (USA) “Weegee’s World: Life, Death and the Human Drama” + 2000 G.E.H.
Rochester (USA)
1998 — M.E.P. Paris (France) “La vie, la mort et la tragédie humaine”
1999 — Fotomuseum, Winterthur (Switzerland) “Weegee - Szenen menschli-cher Komôdien und Dramen”
2000 — Sprengel Muséum, Hannover (Germany) “Photographien aus New York 1935-1950”
2002 — Keith de Lellis Gallery, New York (USA) “Photographs”
2003 — I.C.P. New York (USA) “Weegee’s Trick Photography”
2003 — Galerie Berinson, Berlín-Mitte (Germany) “Weegee (1899-1968)”
2005 — The J. Paul Getty Museum, Los Angeles (USA) “Scene of the Crime”
2006 — I.C.P. New York (USA) “Unknown Weegee”
2007 — Musée Maillol, Paris (France) “Weegee dans la collection Berinson”
2008 — Pavillon Populaire, Montpellier (France) “Weegee the Famous. Collection M+M Auer”
2009 — Fundación Telefónica (Spain) “Weegee’s New York”
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