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Le Point Guy 29/11/07 15:50 Page 6
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LE POINT
Surlapisteduvivant
L’évolution… une suite d’innovations morphologiques dues aux changements de climat, de configuration des masses terrestres et au hasard : une longue course entre les espèces. > PAR CHRISTIANE DENYS, DÉPARTEMENT SYSTÉMATIQUE ET ÉVOLUTION, MUSÉUM NATIONAL D’HISTOIRE NATURELLE elon la définition biologique, patrons et des processus cherchant à retra-l’évolution concerne la descen- cer l’histoire des grands groupes d’orga-dance avec modification sous l’ef- nismes en précisant les affinités entre fet de la sélection naturelle. Cette taxons*. Grâce au développement fou-c’esSt la façon dont la descendance de dif-définition s’applique à l’étude des droyant de la phylogénie moléculaire*, il changements de fréquence de devient en effet possible de retracer l’arbre gènes dans une population et de du vivant avec une précision inégalée à leur transmission à la génération suivante. ce jour, tandis que les témoins fossiles Ce qui est moins facile à appréhender, apportent leur contribution en fournissant des explications sur l’âge des divergences, férentes espèces peut s’effectuer à partir les r ythmes de diversification au sein d’un ancêtre commun au cours du temps, des clades*en lien avec les grands événe-qui se mesure en millions d’années. ments biogéographiques et climatiques En effet, au cours des 4,6 milliards (voir p. 22-24). d’années que compte la Terre, une longue Actuellement, une partie des débats évolution des environnements et des orga- concernant l’évolution porte sur les trois nismes s’est opérée. Si la diversification de questions suivantes : la variation géné-la vie a démarré il y a environ 3 milliards tique actuelle est-elle le fait du hasard ou d’années avec les bactéries, en évoluant existe-t-il des directions privilégiées d’évo-à partir d’organismes unicellulaires, il a lution dues aux contraintes évolutives? Le fallu attendre les 600 derniers millions hasard ou les processus de sélection inter-d’années pour que le monde terrestre soit viennent-ils à tous les s tades dans l’accu-enfin conquis. mulation des changements évolutifs ? Grâce aux archives fossiles, on peut À quel niveau les processus de sélection retracer l’histoire, les modes et les rythmes agissent-ils: ADN, populations, espèces ou d’évolution des espèces sur le g lobe. organismes? L’étude de la diversification des grandes Nous verrons ici comment, à travers lignées (phyla) appartient à une discipline l’étude des archives paléontologiques et nommée macroévolution. Ce dernier des arbres de phylogénie moléculaire, terme a été créé par l’Américain George nous pouvons essayer de répondre à ces Simpson en 1944 et désigne l’étude des questions.