L’essai en littérature

Œuvre de réflexion personnelle qui porte sur différents sujets, l’essai est un genre bien particulier de littérature. En effet, comme il s’agit d’un texte littéraire qui met en avant de la pensée personnelle et/ou subjective de l’auteur, l’essai peut être polémique ou partisan et il peut traiter de multiples sujets dont des thèmes historiques, scientifiques ou politiques.

L’origine des essais

Pourquoi l’homme a-t-il voulu donner son avis dans ce que l’on appelle aujourd’hui un essai littéraire ? Qu’est-ce qu’il l’a poussé à faire publier sa pensée sur un sujet en particulier ?

Pour répondre à ces questions, il faut remonter dans le temps de quelques siècles et plus particulièrement vers le 16ème siècle avec les Essais de Montaigne. Œuvre majeure de la littérature française, elle est souvent considérée comme l’un des premiers essais littéraires importants. Demandant Montaigne va aborder et étudier de nombreux sujets d’un point de vue strictement personnel.

Suite à l’œuvre de Michel de Montaigne, il va y avoir de nombreux autres auteurs qui vont réaliser des essais dont l’anglais Francis Bacon (1597). Ces essayistes viennent souvent de milieux divers et aujourd’hui nombre d’entre eux ne sont pas écrivains de profession, mais experts d’un domaine sur lequel il nous donne leur avis.

Qu’est-ce que c’est ?

Définir un essai est plutôt simple, car comme nous l’avons dit il s’agit simplement d’une prise de position de l’essayiste sur un sujet. L’auteur va donc nous faire part de son avis personnel. On peut facilement reconnaître un essai selon un ou plusieurs des critères (trouvez plus d’informations sur cette page) ci-dessous : 

  • L’essai est l’expression de la pensée personnelle de l’auteur sur différents sujets
  • Il a pour but de convaincre le lecteur de l’œuvre
  • Il s’agit d’une discussion d’idée plutôt que d’une démonstration complète
  • Le sujet abordé par l’essai l’est sous plusieurs points de vue, car c’est le domaine de la pensée libre

Ce genre de la littérature a aussi un ou plusieurs buts. L’objectif de l’écrivain est de se donner une voix importante sur un sujet donné, il veut donner son opinion, son avis pour expliquer ou informer ces lecteurs. L’essai peut aussi servir à d’autres choses comme expliquer sa place dans le monde, s’ouvrir et écouter…

Le fait qu’il s’agit d’un texte subjectif, mettant en avant sa propre pensée, fait que l’essai est souvent un texte d’engagement. Un grand nombre d’entre eux vont donc mettre en avant un engagement politique, social, humaniste, etc.

Pour finir, l’essai c’est donc l’un des genres de la littérature les plus particuliers. Tout simplement parce que l’on va rencontrer dans ce genre de texte des monologues, des opinions, des jugements, des pensées personnelles, des choix, des subjectivités , des critiques, des idées, des analyses ou des points de vue propre à l’essayiste.

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