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Elias Norbert, La société des individus et Norbert Elias par lui-même. ; n°1 ; vol.33, pg 135-145

De
12 pages
Revue française de sociologie - Année 1992 - Volume 33 - Numéro 1 - Pages 135-145
11 pages
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Madame Nathalie Heinich
Elias Norbert, La société des individus et Norbert Elias par lui-
même.
In: Revue française de sociologie. 1992, 33-1. pp. 135-145.
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Heinich Nathalie. Elias Norbert, La société des individus et Norbert Elias par lui-même. In: Revue française de sociologie. 1992,
33-1. pp. 135-145.
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/rfsoc_0035-2969_1992_num_33_1_4137Les livres
doit penser, c'est-à-dire au milieu - à la hed» que fut Elias (2). L'on pourrait
classe- d'origine: «Grandir dans un alors interpréter la remanence d'une
telle problématique comme la conségroupe (...) signifie (...) aussi appréhen
der les choses sous l'aspect propre an quence d'une carrière à la fois marginale
groupe, les concepts avec une nuance et exceptionnellement longue (3), où les
propre au groupe, les contenus psychi préoccupations anciennes finissent par
ques-intellectuels sous la forme propre se confondre avec des réflexions plus ré
au groupe», insiste-t-il. Le courant le centes. Cet effet d'aplatissement est
mieux implanté dans un groupe l'est d'ailleurs accentué par la publication en
donc parce qu'il exprime de manière un même volume de trois textes écrits à
adéquate les possibilités caractéristiques différentes périodes : 1939 pour «La so
ciété des individus» (qui donne son titre de sa condition. Enfin, c'est le manque
d'attaches, le déracinement des hommes à l'ensemble), années 40-50 pour
de lettres qui expliqueraient, selon « Conscience de soi et image de
Mannheim, leur opportunisme à adhérer l'homme», 1987 pour «Les transformat
au courant dominant de leur temps. ions de l'équilibre <Nous-Je> ».
Il me semble que, plus de soixante A cette première réserve envers le
ans après sa parution, l'essai reste un l thème de l'ouvrage pourront s'ajouter,
pour le lecteur qui distraitement se ivre stimulant qui incite à approfondir
contenterait d'une lecture diagonale, plusieurs problèmes conceptuels.
d'autres motifs de défiance. C'est, par Bernard Zarca exemple, Г absence de ces effets d'hy- CNRS, Paris perconceptualisation qu'affectionne bien
souvent la sociologie à l'allemande, ain
si lestée de son pesant de respectabilité Elias (Norbert). - La société des
théorique. C'est, également, une tendance individus, avant-propos de Roger
à la généralisation qui, en dépit ou plutôt Chartier, traduit de l'allemand
à cause de son efficacité pédagogique (4), par Jeanne Etoré. Paris, Fayard, peut faire lever chez les plus positivistes 1991, 301 p.
(2) Ces expressions sont reprises au texte,
Norbert Elias par lui-même, traduit non encore traduit en fiançais, de Norbert
Elias et John Scotson, The established and de l'allemand par Jean-Claude
the outsiders (London, Cass, 1965). Capèle. Paris, Fayard, 1991, (3) Relatée à travers un long entretien et 183 p. divers textes autobiographiques dans Norbert
Elias par lui-même (1990 pour l'édition ori
S'appliquer à déconstruire l'opposi ginale). Ce titre sera abrégé en ni\
tion individu/société, comme le fait Nor (4) Elias avait manifestement le «don
d'expliquer simplement des choses complibert Elias dans son ultime ouvrage
quées», comme il le reconnaît lui-même (ne, traduit en français (1), peut sembler, en
p. 116) et en témoignent ceux qui l'ont l'état actuel de la recherche en sciences connu (cf. Richard Brown, «Norbert Elias in sociales, une entreprise triviale ou môme Leicester: some recollections», Theory, naïve : effet-retard d'une problématique culture and society, 4 (2-3) 1987) : il suffit désormais dépassée, qui ne pourrait i pour s'en convaincre de lire, par exemple, son
ntéresser qu'un historien des idées court article intitulé « Professions » dans le
curieux de l'évolution intellectuelle de Dictionary of the social sciences (Julius Gould
cet «outsider» tardivement «establis- et William L. Kolb eds, London, Tavistock
Publications, 1964). L'on peut toutefois se de
mander si cette qualité n'a pas constitué un (1) La société des individus (Die Gesell-
obstacle supplémentaire à sa réception par scliaft der Individuen, 1987). Ce titre sera
les pairs. abré«é en si.
135 Revue française de sociologie
des lecteurs le rédhibitoire soupçon de que d'un côté les <individus> représent
ent les moyens et la <totalité sociale> la l'essayisme (5). C'est, enfin, l'affleur
ement par moments d'une rhétorique fin supérieure et ultime, de l'autre que
molle ou (pour lui renvoyer ses propres la <société> représente un moyen et les
<individus> la fin supérieure et ultime » termes) «caoutchouteuse», encore en
gluée dans ce binôme même qu'il (Si, p. 127). Non contentes de superposer,
cherche à déconstruire : ainsi lorsque - par exemple, l'opposition libéralisme/
collectivisme au couple individua- reniant comme par une distraction de
plume tout le travail qu'il est en train lisme/holisme ou individu/société, ces
d'effectuer - il parle de «la façon dont habitudes mentales tendent, plus fonda
la société entreprend l'adaptation de mentalement, à faire apparaître comme
allant de soi - selon la série homologi- l'individu à ses fonctions» (SI, p. 66),
ou encore lorsqu'il décrit comme « sché que mise en évidence dans les deux pre
ma fourni par la société » ce « schéma miers textes - que le social s'oppose à
intellectuel de l'opposition entre une inl'individuel comme l'identique au parti
dividualité tout simplement donnée par culier, l'objet au sujet, ou l'extérieur à
la nature et une société <extérieure> à l'intérieur - et, bien sûr, la sociologie à
l'individu» (si, p. 197). la psychologie.
Or ces écueils de l'écriture révèlent
Ainsi Elias décrit-il la façon dont justement - tant de telles expressions
se distribuent les grandes théories sopeuvent paraître, à un lecteur peu attent
ciologiques, entre primauté accordée if, « normales » - à quel point ce b
au « social » - de Comte à Marx - ou inôme individu/société, loin d'être une
à Г« individuel» - ainsi lorsqu'on habitude intellectuelle périmée ou qui
«aborde les structures historiques et son'aurait plus cours que chez les non-spéc
ciales comme si elles avaient été créées, ialistes, est encore profondément ancré
projetées et conçues (...) par une série dans les esprits, y compris chez les cher
d'individus ou de corporations», rapportcheurs en sciences sociales. Bien au
ant toute explication aux «personnalitcontraire, c'est une illusion de perspect
és » ou encore aux « auteurs » (si, ive due à la situation particulière de ces
p. 38). Mais c'est pour montrer que les derniers qui conduirait à minimiser le
unes et les autres ont en commun de poids de cette opposition et la nécessité
prendre pour un « problème fondamentde sa déconstruction. Elle continue en
al » ce qui n'est rien d'autre que « l'imeffet à faire figure d'évidence, non seu
passe de faux problèmes insolubles » : lement pour le sens commun mais aussi
«On parle de l'<individu> et de la <so- pour bien des productions issues du
ciété> comme on parle du poivre et du monde savant, souvent parasitées par
sel ou de son père et de sa mère. (...) des considérations d'ordre idéologique :
Cette idée de l'existence séparée des «Sous la forme la plus vulgaire, ces
deux, d'individus qui existeraient en convictions opposées reviennent à dire
quelque sorte au-delà de toute société,
ou de sociétés qui existeraient en quel
que sorte au-delà des individus, consti
tue en fait un postulat tacitement admis (5) II est intéressant de noter que, selon
une remarque de ses interviewers, « sa fatigue que partagent les adversaires dans le dé
se traduisait par un plus haut degré d'abstrac bat entre <individualistes> et <collecti-
tion » (ne, p. 10) : comme si, chez ce nona vistes> - ou quelle que soit la façon dont
génaire spécialiste de la longue durée, la ils se nomment. Il s'inscrit parmi les
tendance à la généralisation signalait, non fondements incontestés de la querelle une capacité supérieure mais plutôt une fuite, sans avoir fait l'objet d'aucune vérificaune faiblesse, une limite de la faculté intel
tion» (si, p. 131). lectuelle.
136 Les livres
sée pré-scientifique, avec ses arrière- Aussi réalise-l-il sans le dire, à pro
pos d'une tradition sociologique stérili plans plus ou moins religieux : «Les en
sée par ces discussions scolastiques, la nemis qui s'affrontent en l'occurrence
même opération de «dépassement» que parlent de part et d'autre comme s'ils
proposa Marx par la mise en évidence avaient reçu leur savoir du ciel ou de la
de l'erreur commune aux deux grandes raison hors de toute expérience. Que ce
traditions philosophiques de son temps : soient ceux qui considèrent la société ou
s'il n'y a pas à choisir de privilégier ceux qui considèrent l'individu comme
«l'individu» ou «la société» (ces «var l'objectil suprême, ils procèdent tous
iations sur le bon vieux thème de la dans leur esprit comme si un être exté
poule et de l'œuf»), c'est que, tout simrieur à l'humanité, ou son représentant
plement, «l'individu» et «la société» dans notre esprit, la <nature> ou une <rai-
n'existent pas - ou plutôt, précise Elias son> divinisée, agissant a priori, avant
en bon nominaliste (si, p. 198), n'exis toute expérience, avaient fixé cette fin
tent «comme deux entités distinctes que suprême et cette échelle de valeurs pour
sur le plan du langage». Ce qu'il va fal l'éternité» (si, p. 44). L'empirisme va
loir démontrer. être l'instrument majeur de cette sortie
hors de la métaphysique (6), et c'est
l'histoire qui va principalement aliment
Comment sortir d'un faux problème er ce travail de dénaturalisation, par la
mise en évidence du caractère à la fois Se présente alors dans toute sa
historiquement daté et socialement anacomplexité ce problème intellectuell
lysable des notions en question. ement passionnant : comment récuser la
pertinence d'une opposition sans passer A privilégier ainsi l'histoire il ne
par les termes mêmes dont elle se sou s'agit pas. cependant, de fétichiser cette
tient? Comment, autrement dit, déconst discipline, mais simplement d'appliquer
ruire le scheme individu/société sans en une méthode résolument comparative,
reprendre les termes, alors même qu'ils qui à l'occasion pourra jouer des varia
organisent fondamentalement la tradi tions non seulement dans le temps mais
tion sociologique ? Conscient de cette aussi dans l'espace (géographie) et dans
difficulté, Elias en appelle à «d'autres la nature des êtres étudiés (biologie,
instruments de pensée et une autre vi éthologie). Ainsi est analysée dans le
sion de base» (si, p. 102) : «Les caté deuxième texte l'émergence d'une pro
gories, les schémas conceptuels que Ton blématique de l'individualité et de l'in-
utilise habituellement pour traiter de ces
questions ne sont plus, depuis longtemps
déjà, à la hauteur de la tâche» (Si,
(6) « Les théories sociologiques qui ne se p. 203). Aussi va-t-il falloir en inventer
vérifient pas par un travail de sociologie emde nouveaux, pour sortir de ces « mythes pirique ne servent à rien. Files ne méritent scientifiques» (si, p. 57), de ces «fan même pas le statut de théories », écrira-r-il tasmes» (si, p. 125), de ce «charme qui dans l'avant-propos de 1969 («Sociologie et
maintenait la pensée prisonnière de ces histoire», traduit dans la réédition en français
alternatives» (si, p. 97) — et réaliser ce de La société de cour, Paris, Flammarion-
qu'il nomme lui-même une «nouvelle Champs, 1985) à la première publication en
allemand de La société Je cour, qui constirévolution copernicienne de la pensée et
tuait sa thèse de doctorat rédigée en 1933 de la sensibilité» (SI, p. 99).
(Die hôfische Gesetlschaft. ilntersuchungcn
11 va, pour ce fane, s'efforcer de dé zur Soziologie des Adds, des Kônigstums und
gager la pensée sociologique de toute des Hofes, vor allem. in Frankreich des XVII
ten Jahrhunderts). La déconstruction de l'opmétaphysique des êlres, de toute sub-
position individu/société est abordée égalestantialisation des concepts, de tout cet
ment dans ce texte. essentialisme spontané qui habite la
137 française de sociologie Revue
tériorité dans la philosophie occidentale multiples projets, mais sans projet, an
- Descartes, Berkeley. Locke, Hume, imée par de multiples finalités, mais sans
finalité», sont les mots par lesquels s'Kant-, révélatrice d'un «type de
conscience individuelle » qui « n'est pas achève « La société des individus » (ST.
le moins du monde un phénomène révol p. 108; cf. aussi pp. 120 et 231-232).
u. Le sentiment qu'elle exprime, le sen Par quoi, cependant, remplacer la
timent qu'éprouve l'individu d'être métaphysique et la téléologie spon
finalement seul, le sentiment de faire tanées, engendrant cette substantia-
face isolément au <monde extérieur) des lisation et cette normativisation des
êtres et des choses et d'être intérieure - notions d'individu et de société? Il va
menh quelque chose qui est à jamais sé proposer un mode de pensée que nous
paré de ce qui existe <à Г extérieur) est dirions aujourd'hui structurale (voire
bien plus évident et bien plus généralisé structuraliste), fondée sur la notion d'in-
dans beaucoup de sociétés occidentales terrelation. Faute néanmoins d'«. instr
d'aujourd'hui qu'il ne Га jamais été par uments de pensée assez maniables pour
le passé et même aux époques des phi rendre tout à fait compréhensibles des
losophies classiques dont quelques siè phénomènes d'entrecroisement et d'i
cles seulement nous séparent» (si, nterdépendance» (Si, p. 70), et plutôt que
p. 161). de chercher à conceptualiser ce qu'il en
Mais l'histoire telle que la conçoit tend par là, il va recourir à une pensée
Elias est tout sauf une philosophie de par images, tout à fait caractéristique de
l'histoire. Profondément empirique et son souci pédagogique et, plus généra
foncièrement a-religieuse, sa pensée ex lement, de son style conceptuel. C'est
clut toute tçléologie et, du même coup, l'image, par exemple («indigente et i
tout l'arrière-plan explicitement ou im nsatisfaisante, comme toutes les images
plicitement normatif qui, à l 'encontre de de ce genre»), du filet: «Un filet est
la règle de neutralité axiologique édictée fait de multiples fils reliés entre eux.
par Weber (qu'Elias ne mentionne tou Toutefois ni l'ensemble de ce réseau ni
tefois pas davantage qu'il ne faisait r la forme qu'y prend chacun des diffé
éférence à Marx) (7), sous-tend maintes rents fils ne s'expliquent à partir d'un
théories du monde social: «Dans un seul de ces fils, ni de tous les différents
fils en eux-mêmes: ils s'expliquent uncamp comme dans l'autre se confond au
niveau de la conscience ce dont on iquement par leur association, leur rela
pense que ce devrait être avec l'obser tion entre eux (...). La forme de chaque
vation de ce qui est » (Si, p. 127). A l'op fil se modifie lorsque se modifient la
posé, Elias ne convoque l'« évolution tension et la structure de l'ensemble du
historique de l'humanité» qu'à la condi réseau. Et pourtant ce filet n'est rien
tion d'en éradiquer toute notion de d'autre que la réunion de différents fils ;
« progrès » ou de « finalité » : « Née de et en même temps chaque fil forme à
l'intérieur de ce tout une unité en soi ;
il y occupe une place particulière el
prend une forme spécifique» (si, pp. 70- (7) C'est seulement à propos du frère de
71). C'est l'image également de la Max, dans le chapitre de Norbert Elias par
lui-même intitulé «Alfred Weber et Karl conversation : «De même que dans une
Mannheim» (ne, p. 142), qu'il sera question ininterrompue les ques
de Wcrtfreiheit - fort malencontreusement tions de l'un entraînent les réponses de
traduit par «liberté des valeurs» (regrettons l'autre et vice versa, et de même que
également, au titre des négligences édito- chaque élément de la conversation n'est riales, qu'un ouvrage qui aurait pu prétendre issu ni de l'un ni de l'autre des interloà faire référence en matière d'histoire des cuteurs pris isolément, mais naît précidées ne soit pas même pourvu d'un index
isément du rapport entre les deux et veut des noms propres).
138 livres Les
être compris ainsi, de même (...) le rien d'autre que la structure des relations
commerce des autres fait-il naître chez entre différentes notes» (st, p. 55).
l'individu des pensées, des convictions, Mais l'histoire des sciences sociales des réactions affectives, des besoins et de la seconde moitié de notre siècle ne
des traits de caractère, qui lui sont tout se serait-elle pas présentée un peu di
à fait personnels, qui constituent son fféremment si ce texte avait été publié au
<véritable> moi, et au travers desquels moment où il fut rédigé ? Et plus encore,
s'exprime donc en même temps le tissu si les ouvrages majeurs en lesquels Elias
de relations dont il est issu et dans le appliqua cette vision du monde - avant
quel il s'inscrit» (si, pp. 71-72). Ce de la théoriser dans «La société des i
sont, enfin, des images empruntées à la ndividus » - avaient reçu une meilleure
danse, à la musique, à l'architecture, aux audience que la sombre mévente des
jeux -jeu d'échecs, jeu de cartes - qui deux tomes du Prozess der Civilisation se retrouveront au fil de l'ouvrage. au moment de leur parution en 1938 et
Profondément dé-substantîalisante 1939 (NE, p. 80), et que leur tardive r
(8) et purement relationnelle, une telle econnaissance lors de leur réédition et de
conception fait de Г «individualité» leur traduction dans les années 70 (9) ?
«l'expression de la manière particulière Car loin de se contenter d'une profes
dont la forme de commande psychique sion de foi théorique, Elias ne fait ici
d'un individu se distingue de celle des que décrire et systématiser une façon de
autres et du degré particulier auquel elle penser le monde qu'il s'est avant tout
s'en distingue» (si. p. 101), et de la attaché, en authentique chercheur, à mett
«société» Г «ensemble de fonctions que re en œuvre dans ses travaux. C'est là
les hommes remplissent les uns par rap que prend effet ce qu'il nomme une « r
port aux autres » (si, p. 52) - de sorte évolution copernicienne », consistant,
que « la société n'est pas seulement le d'une part, à penser relationnellement la
facteur de caractérisation et d'uniformis formation réciproque, dans la pratique
ation, elle est aussi le facteur d'indivi ordinaire, de ce que nous avons tant de
dualisation» (si, p. 103). Si, en 1939, mal aujourd'hui à nommer autrement
« la plupart des gens comprennent très qu'« individu» et «société»; et, d'autre
difficilement que des relations puissent part, à décrire la façon dont ces termes
avoir une structure et une loi propres» ont été peu à peu dissociés et substan-
(Si, p. 52), aujourd'hui par contre, après tialisés, dans le sens commun comme
une génération de structuralisme, cette dans le discours savant.
forme de pensée peut nous paraître fa
milière, voire triviale, de sorte qu'il
Une révolution copernicienne nous semblera aller de soi qu"«on ne
parvient pas non plus à comprendre une Relevant aussi bien de la sociologie mélodie si l'on considère au départ cha que de l'histoire - car de telles froncune de ses notes en soi telle qu'elle tières disciplinaires achèvent ici de perexiste indépendamment de ses rapports dre toute pertinence -, la notion de avec les autres. Même sa structure n'est Figuration, traduite soit par «configura
tion» soit par «formation», désigne
(8) Ainsi va-t-il déconstruire également
(9) liber den Prozess der Zivilisation. So- la traditionnelle opposition philosophique du
ziogenetische und psyclingenetische Untersu- «corps» et de Г «esprit», fruit d'une «ten
dance à se représenter les fonctions comme chungen, Bâle, Haus zum Falken, 1939 (La
civilisation des mœurs et La, dynamique de des substances [qui] alla si loin qu'on conçut
l'Occident, Paris, Calmann-Lcvy, 1973 et leur rapport comme un rapport spatial » (SI,
1975). p. 153).
139 Revue française de sociologie
toute situation concrète d'interdépen nécessité puisque, certes, les individus
dance - de la partie de cartes à la «peuvent bien plus librement décider de
nation (10). Cette « manière de penser le leur sort. Mais aussi doivent-ih décider
monde social comme un réseau de rela de leur sort. Non seulement ils peuvent
tions » (selon la définition de Roger devenir plus autonomes, mais ils le doi
Chartier dans son avant-propos à la So vent. A cet égard, ils n'ont pas le choix »
ciété des individus) est ce qui a permis (Si, p. 169).
à Elias de décrire, dans le monde occi On voit ici à l'œuvre une qualité
dental moderne, ce «procès de civilisa toute particulière de la pensée d'Elias,
tion » dont les lecteurs français ont pu qui sait prendre en considération les am
prendre connaissance avec trente-cinq bivalences, sans les ignorer ni les ré
ans de retard : le processus par lequel duire sous prétexte qu'elles attentent à
l'évolution des structures d'exercice du l'ordre logique : faculté conséquente
pouvoir et la monopolisation étatique de avec son refus du téléologique et du nor
la violence ont engendré depuis le matif - toute cette quête du «devoir
Moyen Age une transformation des mod être» qui pend, si l'on peut dire, au nez
alités pratiques de l'existence, au stade de bien des théories du monde social,
le plus individualisé - et le plus objec leur interdisant de voir le monde tel
tivé dans des choses, telle la fourchette qu'il est. Cette prise au sérieux de l'am
ou encore la montre, impliquant à la fois bivalence lui permet d'observer, par
« coordination à distance » et « contrôle exemple, que la liberté n'est pas seule
de soi» (si, p. 187). Cette transformat ment une valeur que l'on peut, dans telle
ion atteint aussi, corrélativement, la «configuration», rechercher, mais aussi
conception même des rapports entre le un état que l'on doit subir; et que l'a
niveau le plus individuel et le niveau le utonomie n'est pas seulement synonyme
plus collectif de l'expérience humaine. d'indépendance mais aussi, nécessaire
Elias en rappelle ici les principaux ment (et non par accident) d'isolement :
moments : augmentation du contrôle par « En ce qui concerne leur corps, les in
l'intériorisation des contraintes, resse dividus insérés à vie dans les groupes
étroits des organisations pré-étatiques ne rrement des liens interindividuels, ac
croissement de la division du travail sont pas moins isolés et séparés les uns
ainsi que de l'écart entre enfants et des autres que les membres des sociétés
adultes, développement de l'intériorité - étatiques hautement diversifiées. Ce qui
associée à ce que l'être humain serait ressort plus nettement chez ces derniers,
«par nature» - et de Г auto-observation, c'est l'isolement et la singularisation des
notamment dans le cadre du roman. individus dans les relations les uns avec
L'individualisation qui en est corrélative les autres» (si, p. 169). De même encore
ne se manifeste pas seulement au niveau l'intériorité implique, certes, l'approfon
philosophique, mais aussi dans la te dissement d'une dimension de l'expé
ndance à la mobilité, à la réduction de rience, mais elle va en même temps de
l'encadrement par des collectifs et à pair avec un processus de répression et
l'indépendance : celle-ci pouvant être de dissimulation : «Ces relations, le
vécue comme liberté, mais aussi comme mode de vie collective dans son ensemb
le évoluent de plus en plus vers un
contrôle omniprésent de l'affectivité,
(10) Cf. pour tout ceci la préface très vers la répression et la modification de éclairante de Roger Chartier à la réédition de l'instinct. Au cours de cette transformatLa société de cour (1985). La notion de Fi ion sociale, les hommes sont de plus en guration est développée par Elias dans plus portés à dissimuler au regard des Qu 'est-ce que la sociologie ?, Paris, Pando-
autres, voire à se dissimuler à eux- ra/Des Sociétés, 1981 (première publication
mêmes, au point qu'ils n'en prennent en allemand : 1970).
140 Les livres
généralement même plus conscience, L'usage des pronoms personnels, le
roman contemporain, le statut des Indes dispositions, des pulsions in
stinctives et des désirs qui ne pou diens d'Amérique et des Africains, la
vaient jadis s'exprimer ouvertement ou mafia, le concept d'habitus, la paléontol
n'étaient contenus que par la peur des ogie, la spécificité du visage humain,
autres» {idem). Bien que sur des thèmes l'émergence de la notion de droits de
analogues, on est ici au plus loin des l'homme (symptomatique d'une exten
effets de naturalisation produits par la sion, encore embryonnaire, de la génér
alité du « nous » à la notion, non plus théorie psychanalytique, tout comme des
diatribes contre la «mainmise de l'Etat» seulement d'Etat ou de nation, mais
et le « conditionnement de la société » d'humanité) : à partir de ces multiples
qu'instrumente, depuis les années 70, un objets de réflexion. Elias va pouvoir l
foucaldisme abêti. ibrement déployer le spectre de variation
du sentiment d'identité. Délaissant, par C'est cette même prise au sérieux des
exemple, la comparaison historique au ambivalences, enfin, qui permet de ré
profit de la ethnologique, gler son compte - en la prenant comme
il analyse les conflits nés de l'ambivaobjet même de l'analyse- à la contra
lence des valeurs dans les pays africains diction entre les deux connotations ad
(où il enseigna à soixante-cinq ans), parverses des mots «individu», «société»,
tagés entre le privilège accordé au «personne», «collectivité», «si lourde « nous » traditionnel - synonyme de soment chargés d'un contenu passionnel
lidarité domestique et de liens familorsqu'ils sont utilisés comme armes
liaux - et le privilège accordé à un idéologiques», «symboles et mots de
«nous» défini, dans les sociétés occipasse » dans le cadre de « doctrines ma
dentales modernes, par l'égalité de chagiques pour résoudre les problèmes hu
cun à l'intérieur d'une société élargie où mains et sociaux» : «Le mot <individu>
les seuls avantages légitimes sont ceux suscitera chez certains une impression
du professionnalisme et de la compétnégative parce que la doctrine de l'<in-
ence individuelle. De sorte que « du dividualismo présente à leurs yeux une
point de vue de l'éthique et de la connotation déplaisante. (...) Inverse
conscience morale des pays développés, ment, dans d'autres esprits, le mot <in-
la faveur accordée à des parents pour la dividm peut être associé à toute la fierté
nomination à des postes officiels dans le d'une position indépendante au sein de
domaine de compétence d'un haut foncla société» (Si, pp. 128-129). Ainsi de
tionnaire est une forme de corruption. vient-il possible d'étudier «Les transfor
Du point de vue de la conscience morale mations de l'équilibre <Nous-Je>» (titre
des sociétés pré-étatiques, c'est un dedu dernier texte), autrement dit l'évolu
voir et aussi longtemps que chacun le tion historique de la nature des referents
fait, dans les luttes de pouvoir et de réaauxquels s'accroche l'emploi des pro
lité traditionnelles entre les clans, une noms personnels : «Les fonctions et les
nécessité. Le passage à un autre niveau relations interhumaines que nous tradui
d'intégration provoque donc des conflits sons par des éléments grammaticaux
d'engagement moral et des conflits de comme <je>, <tu>, <il> ou <elle>, et <nous>,
conscience qui sont en même temps des <vous>, <ils> ou <elles> sont interdépen
conflits de l'identité personnelle» (si, dantes. Et la fonction du <nous> réunit
p. 235). Or les chercheurs occidentaux, toutes les autres. Par rapport à ce qu'elle
formés à une conception «civique» désigne, n'importe quel <je>. et même ce
beaucoup plus que «domestique» de la que l'on désigne par <vous> ou <ils> ne
grandeur des personnes dans un cadre constituent qu'une partie du tout» (si,
administratif (pour reprendre les termes p. 105).
de Boltanski et Thévenot), seront mal
141 Revue française de sociologie
qu'on aime» (si, p. 195). C'est la liéquipés pour comprendre de tels conflits
autrement que dans la logique téléologi- nguistique, avec l'intérêt porté aux struc
tures fondamentales du langage - et les que et normative de l'« arriération» éth
ique par rapport au « progrès » que affinités ne manquent pas avec le Ben-
veniste de la « Nature des pronoms constituerait l'adoption des normes oc
cidentalisées de la justice. personnels » et du Vocabulaire des
institutions indo-européennes. C'est A ces quelques aspects de la « révo
l'économie, en tant que réalité spéciflution copernicienne » ouverte par Elias
iquement humaine -«les animaux n'ont grâce à sa déconstruction effective du
pas d'économie» (si, p. 83) - et c'est scheme individu/société, s'ajoute cette
l'éthologie, qu'il convoque fréquemnotable avancée méthodologique qu'est
ment, de même que la paléontologie. sa souveraine indifférence aux frontières
Ce sont, enfin, les sciences du politique disciplinaires. Il se déplace tranquill
ainsi que la philosophie, dont bien des ement entre les différentes disciplines des
problématiques actuelles seraient sans sciences sociales, dont la tradition ac
doute traversées - mais probablement adémique s'efforce d'autant plus d'affer
aussi décapées - par cette tranquille mir les frontières que les plus novateurs
entreprise de démolition anti-métaphyside leurs représentants s'emploient à les
cienne, anti-substantialiste, antifaire éclater. Car ce n'est pas seulement
naturaliste. la psychologie et la psychologie sociale
que l'analyse des «configurations»
conjoint à la sociologie (et l'usage que L'avenir d'une désillusion
fait Elias du concept d'« habitus», entre «J'ai fait une conférence dans le saautres, permet de comprendre l'intérêt lon de Marianne Weber sur l'architecque Pierre Bourdieu a su très tôt trouver ture gothique. Je me suis concentré sur et faire partager pour sa pensée), ou en l'architecture gothique parce que, en Alcore l'histoire - et l'on aimerait pouvoir
lemagne du moins, on peut la mettre en faire dialoguer Michel Foucault avec relation de façon évidente avec le déveNorbert Elias à propos des notions loppement des villes : chaque ville voulď « épistémè » et de « configuration », ou ait avoir un clocher plus élevé que sa de «discipline» et d'« intériorisation de
voisine, et il y avait une grande concurla contrainte». Mais c'est, également, rence entre les différentes cités. Nous inl'anthropologie, avec la brèche structu terprétons cela la plupart du temps raliste ouverte par Lévi-Strauss mais comme une aspiration vers le Ciel, mais déjà pratiquée, on l'a vu, par Elias. en réalité, c'était une question de C'est la psychanalyse (11), dont il intè concurrence. A la même époque, j'ai gre des concepts fondamentaux - l'i également engagé mon analyse sociolonconscient, le refoulement, le surmoi - gique sur le passage de la pensée prétout en les dé-naturalisant : «Certains scientifique à la pensée scientifique. A grands esprits, en particulier Freud, sem cet effet, je me suis rendu à Florence, blent portés à voir dans des oppositions parce que je considérais Florence de cet ordre [individu/société] l'une des comme le centre de toute cette évolutdonnées immuables de l'existence hu ion. Je me rappelle encore que je chermaine, l'une des lois fondamentalement chais des informations sur le jeune tragiques de la vie auxquelles il faut Galilée et un cercle de peintres que j'apbien se plier comme on se plie à la doul pelle les peintres expérimentaux - Ma- eur, à la souffrance et à la mort de ceux saccio, Uccello. (...) Là aussi, je voulais
approfondir une question générale :
comment les hommes passent-ils de la (11) Lui-même suivit une analyse durant
plusieurs années en Angleterre, après la s pensée mythologique à la pensée scien
econde guerre mondiale (cf. ne, pp. 83-84). tifique ? En sociologie, c'est aujourd'hui
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encore ma conviction, nous sommes tou réflexions parfois lumineuses et par
jours bloqués dans la phase pré-scienti fois à la limite de la banalité, mais au
statut toujours étrangement inclassable - fique, et c'est pourquoi je me suis
occupé de ce tournant : comment sont- sur les notions d'engagement et de dé
xvc siècle à rils parvenus au début du tachement, sur le temps, ou sur la vieil
eprésenter un espace tridimensionnel lesse et la mort (11) : ^ Je sais que je
- c'est-à-dire la réalité - sur une toile à vois des relations que beaucoup d'autres
deux dimensions?» (ne, pp. 55-56) ne voient pas, et c'est pourquoi il est de
mon devoir de les dire» (xe, p. 97). On voit ici que la plu ridi s ciplin ari te
telle que la pratiqua Elias dès ses années Notre interpretation résolument
de formation peut apparaître aussi bien «avant-gardiste» ou, du moins, novat
comme un héritage du passé - rema rice, d'une pensée qui semble parfois
nence de la conception encyclopédiste entre-deux-àges, se soutient en outre du
des Geistenwissenschaften - que comme souci de scientificiié qu'il ne cesse d'af
la manifestation d'un esprit nouveau - firmer de différentes laçons. C'est, tout
forme de liberté à l'égard des décou d'abord, le détachement de sa recherche
pages académiques, des périodisations à l'égard, non seulement des évidences
admises et des problématiques obligées. du sens commun, mais aussi des problé
C'est, bien sûr. dans cette seconde d matiques savantes, qu'il prend de la
irection que nous préférons lire cet au même façon pour objet, comme on vient
teur, formé à la médecine, à la de le voir avec l'opposition individu 'so
philosophie et à la sociologie, et qui in ciété. C'est, également, sa fondamentale
siste lui-même sur les multiples ense aversion pour toute forme de métaphys
ignements qu'il en a personnellement ique, adossée à un nominalisme qui
retirés et sur la nécessité générale d'une toutefois, dans l'obstination à fonder
telle polyvalence. empiriquement la description des struc
tures objectives de l'expérience, ne basNul doute en effet que celle-ci n'est
cule jamais dans le renoncement pas étrangère à sa faculté de doucement
relativisté aux formes positives de la bousculer le «ça va de soi » des routines
connaissance. C'est son attention à la mentales - telle, par exemple, l'opposi
spécificité des sciences sociales et de tion entre vie publique et vie privée, ou
l'expérience humaine, qu'il ne cesse de encore ce «retrait des sociologues dans
comparer à la réalite animale mais pour le présent» qu'il mettait en cause
mieux l'en distinguer, contre tout biolo- un récent article (12). Nul doute égale
gisme ou sociobiologisme et, plus génément qu'elle l'aida à intégrer des possi
ralement, contre la « vaine tentative » de bilités peu explorées, à mettre au jour
« faire des sciences sociales ил secteur des questions inédites, transversales aux
des autres de la nature» (Si. problématiques traditionnelles - ces pro
p. 84). blèmes non explicités qui «restent
comme un terrain en jachère dans le no A cette même exigence de scientific
man's land entre les différentes disc cité ressortit en outre la primauté accor
iplines» (si, p. 249). Il peut s'agir aussi dée à l'observation du réel au détriment
bien des crises du sentiment d'identité des « idées « et de toute perspective nor
(auxquelles a pu le sensibiliser, selon sa mative, dans un souci empiriste de la
propre subtile analyse, sa qualité de Juif
bourgeois cultivé dans l'Allemagne (13) «Problems of involvement and
d'avant la première guerre), que de ces detachment». The British journal of sociolog
n" 7 ; Uher die Leit. Frankfurt, y, 1956,
Suhrkamp, 1984; La solitude des mou ranis. (12) Cf. N. Elias, «The retreat of socio
Pans, Christian Bourgois, 1985 (première logists into the present», Theory, culture and
publication en allemand : 1482). socictv. 4 (2-3) 1987.
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