The modification of arctic permafrost coastlines [Elektronische Ressource] / von Hugues Lantuit
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Alfred-Wegener-Institut für Polar- und Meeresforschung Universität Potsdam, Institut für Geowissenschaften The modification of arctic permafrost coastlines Dissertation zur Erlangung des akademischen Grades "doctor rerum naturalium" (Dr. rer. nat.) in der Wissenschaftsdisziplin Geowissenschaften eingereicht an der Mathematisch-Naturwissenschaftlichen Fakultät der Universität Potsdam von Hugues Lantuit Potsdam, den 14.01.2008 Online published at the Institutional Repository of the Potsdam University: http://opus.kobv.de/ubp/volltexte/2008/1973/ urn:nbn:de:kobv:517-opus-19732 [http://nbn-resolving.de/urn:nbn:de:kobv:517-opus-19732] "When the past no longer illuminates the future, the spirit walks in darkness." Alexis de Tocqueville i ABSTRACT The arctic region is undergoing the most rapid environmental change experienced on Earth, and the rate of change is expected to increase over the coming decades. Arctic coasts are particularly vulnerable because they lie at the interface between terrestrial systems dominated by permafrost and marine systems dominated by sea ice.

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Publié le 01 janvier 2008
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Langue English
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Exrait

Alfred-Wegener-Institut für Polar- und Meeresforschung
Universität Potsdam, Institut für Geowissenschaften




The modification of arctic permafrost coastlines









Dissertation
zur Erlangung des akademischen Grades
"doctor rerum naturalium"
(Dr. rer. nat.)
in der Wissenschaftsdisziplin Geowissenschaften










eingereicht an der
Mathematisch-Naturwissenschaftlichen Fakultät
der Universität Potsdam




von
Hugues Lantuit




Potsdam, den 14.01.2008













































Online published at the
Institutional Repository of the Potsdam University:
http://opus.kobv.de/ubp/volltexte/2008/1973/
urn:nbn:de:kobv:517-opus-19732
[http://nbn-resolving.de/urn:nbn:de:kobv:517-opus-19732]









"When the past no longer illuminates the
future, the spirit walks in darkness."
Alexis de Tocqueville

i

ABSTRACT

The arctic region is undergoing the most rapid environmental change experienced on Earth,
and the rate of change is expected to increase over the coming decades. Arctic coasts are
particularly vulnerable because they lie at the interface between terrestrial systems dominated
by permafrost and marine systems dominated by sea ice. An increased rise in sea level and
degradation of sea-ice as predicted by the Intergovernmental Panel on Climate Change in its
most recent report and as observed recently in the Arctic will likely result in greater rates of
coastal retreat. An increase in coastal erosion would result in dramatic increases in the volume
of sediment, organic carbon and contaminants to the Arctic Ocean. These in turn have the
potential to create dramatic changes in the geochemistry and biodiversity of the nearshore
zone and affect the Arctic Ocean carbon cycle.
To calculate estimates of organic carbon input from coastal erosion to the Arctic Ocean,
current methods rely on the length of the coastline in the form of non self-similar line
datasets. This thesis however emphasizes that using shorelines drawn at different scales can
induce changes in the amount of sediment released by 30% in some cases. It proposes a
substitute method of computations of erosion based on areas instead of lengths (i.e. buffers
instead of shoreline lengths) which can be easily implemented at the circum-Arctic scale.
Using this method, variations in quantities of eroded sediment are, on average, 70% less
affected by scale changes and are therefore a more reliable method of calculation.
Current estimates of coastal erosion rates in the Arctic are scarce and long-term datasets are a
handful, which complicates assessment and prognosis of coastal processes, in particular the
occurrence of coastal hazards. This thesis aims at filling the gap by providing the first long-
term dataset (1951-2006) of coastal erosion on the Bykovsky Peninsula, North-East Siberia.
This study shows that the coastline, which is made of ice-rich permafrost, retreated at a mean
annual rate of 0.59 m/yr between 1951and 2006. Rates were highly variable: 97.0 % of the
rates observed were less than 2 m/yr and 81.6% were less than 1m/yr. However, no significant
trend in erosion could be recorded despite the study of five temporal subperiods within 1951-
2006. The juxtaposition of wind records could not help to explain erosion records either and
this thesis emphasizes the local controls on erosion, in particular the cryostratigraphy, the
proximity of the Peninsula to the Lena River Delta freshwater plume and the local
topographical constraints on swell development.
ii
On ice-rich coastal stretches of the Artic, the interaction of coastal dynamics and permafrost
leads to the occurrence of spectacular “C-shaped” depressions termed retrogressive thaw
slumps which can reach lengths of up to 650 m. On Herschel Island and at King Point (Yukon
Coastal Plain, northern Canada), topographical, sedimentological and biogeochemical surveys
were conducted to investigate the present and past activity of these landforms. In particular,
undisturbed tundra areas were compared with zones of former slump activity, now stabilized
and re-vegetated. This thesis shows that stabilized areas are drier and less prone to plant
growth than undisturbed areas and feature fundamentally different geotechnical properties.
Radiocarbon dating and topographical surveys indicated until up to 300 BP a likely period of
dramatic slump activity on Herschel Island, similar to the one currently observed, which led
to the creation of these surfaces. This thesis hypothesizes the occurrence of a ~250 years cycle
of slump activity on the Herschel Island shoreline based on the surveyed topography and
cryostratigraphy and anticipates higher frequency of slump activity in the future.
The variety of processes described in this thesis highlights the changing nature of the intensity
and frequency of physical processes acting upon the arctic coast. It also challenges current
perceptions of the threats to existing industry and community infrastructure in the Arctic. The
increasing presence of humans on Artic coasts coupled with the expected development of
shipping will drive an increase in economical and industrial activity on these coasts which
remains to be addressed scientifically.

iii

ZUSAMMENFASSUNG

In der Arktis sind die derzeit stärksten Umweltänderungen weltweit zu beobachten, und es
wird angenommen, dass sich deren Ausmaß sogar noch verstärken wird. Aufgrund ihrer Lage
zwischen terrestrischen, von Permafrost geprägten Systemen und marinen, von Meereis
geprägten Systemen, sind arktische Küstenregionen im Zuge dieses Wandels besonders
sensibel.
Ein verstärkter Meeresspiegelanstieg und der Rückgang des Meereises, wie vom letzten
Bericht des Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) vorhergesagt und in letzter
Zeit in der Arktis beobachtet, werden zu erhöhten Küstenrückzugsraten führen. Ein Anstieg
der Küstenerosion würde zu einer drastischen Erhöhung von Sedimentfracht, organischem
Kohlenstoff und von Schadstoffen im Arktischen Ozean führen. Durch diese wiederum
drohen dramatische Änderungen in der Geochemie und Biodiversität der küstennahen Zone
sowie Veränderungen im Kohlenstoffkreislauf des Arktischen Ozeans.
Modelle zur Berechnung des Eintrags organischen Kohlenstoffs in den Arktischen Ozean
infolge von Küstenerosion basieren auf der Länge der Küstenlinie in Form von „non self-
similar“ Datensätzen. Die vorliegende Arbeit zeigt jedoch, dass die Nutzung von Küstenlinien
unterschiedlicher Maßstäbe Abweichungen in der berechneten Sedimentfracht von bis zu
30 % zur Folge haben kann. Es wird daher eine alternative Methode zur Berechnung von
Erosionsraten vorgeschlagen, die auf Flächen, nicht auf Längenangaben basiert (z.B.
Pufferzonen anstelle von Küstenlinien) und die auf einfache Art und Weise für die Zirkum-
Arktis angewandt werden kann. Durch diese Methode ist die Variation der berechneten
Erosionsmengen um durchschnittlich 70 % weniger von Maßstabsänderungen betroffen.
Damit kann eine deutlich höhere Zuverlässigkeit in den Prognosen erreicht werden. Aktuelle
Abschätzungen von Küstenerosionsraten in der Arktis sind spärlich und es gibt nur sehr
wenige Langzeitdatensätze, so dass Einschätzungen und Prognosen zu Prozessen im
Küstenbereich, insbesondere von dessen Gefährdung, schwierig sind. Die vorliegende Arbeit
soll dazu beigetragen, diese Lücke zu schließen, indem der erste Langzeitdatensatz (1951-
2006) zu Küstenerosionsraten auf der Bykovsky Halbinsel in Nordost-Sibirien bereitgestellt
wird. Die Arbeit zeigt, dass die Küstenlinie auf der Bykovsky Halbinsel, die durch eisreichen
Permafrost geprägt ist, im Zeitraum 1951-2006 um durchschnittlich 0,59 m pro Jahr
zurückging. Die Rückzugsraten waren dabei äußerst variabel: 97 % aller ermittelten Raten
iv
betrugen weniger als 2 m und 81,6 % weniger als 1 m pro Jahr. Ein signifikanter Trend in den
Erosionsraten konnte dabei jedoch trotz Analyse von fünf verschiedenen zeitlichen Epochen
nicht festgestellt werden. Auch die Gegenüberstellung von Winddatensätzen kann die
Erosionsraten nicht erklären. Deshalb stellt diese Arbeit die Bedeutung lokaler
Kontrollmechanismen wie Kryostratigraphie, die Nähe der Bykovsky Halbinsel zum Lena-
Delta und seinen Süßwasservorkommen sowie die lokale Topographie und deren Einfluss auf
Wellengang und Wellenbildung heraus.
Innerhalb eisreicher arktischer Küstenabschnitte führt die Interaktion zwischen
Küstendynamik und Permafrost zur Ausp

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